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¿Vida en Venus? Se cuestiona el hallazgo reciente que insinúa la vida en las nubes

Written by on November 28, 2020


En septiembre, los científicos anunciaron que habían encontrado una firma química en las nubes de Venus que, según dijeron, podría estar asociada con la vida. Sin embargo, en un nuevo estudio de seguimiento previo a la impresión los autores anunciaron que el nivel de la sustancia química es siete veces menor de lo que habían informado inicialmente.

En el artículo original, publicado en la revista Nature Astronomy los investigadores afirmaron que habían encontrado altos niveles de fosfina, una sustancia química tóxica conocida como PH3. En la Tierra, la fosfina es producida por organismos que no requieren oxígeno para sobrevivir o puede crearse en laboratorios.

En un nuevo análisis de los datos, que no ha sido revisado por pares, los autores del estudio ahora dicen que puede haber menos fosfina de lo que se informó inicialmente, pero eso no descarta por completo una detección de fosfina. También informaron que están detectando variaciones de fosfina a lo largo del tiempo.

Entonces, ¿eso significa que no hay posibilidad de vida en las nubes de Venus?

“No, en absoluto”, dijo Jane Greaves, autora principal de ambos estudios y profesora de la Universidad de Cardiff. en el Reino Unido, en un correo electrónico. “El descubrimiento de la variación en el tiempo es particularmente emocionante, ya que otras cosas también cambian con el tiempo (como la cantidad de agua que se ve en las nubes)”.

VER | Los científicos discuten su hallazgo original de fosfina en las nubes de Venus

Los científicos están emocionados de haber encontrado evidencia de indicios de signos de vida en las nubes de Venus. Los astrónomos han detectado una pequeña cantidad de un compuesto químico, la fosfina, que no existe de forma natural. 2:04

Venus, aproximadamente del mismo tamaño que la Tierra, a menudo se llama nuestro planeta hermano. Se cree que tuvo océanos hace miles de millones de años. Pero hoy, se considera inhóspito para la vida. El planeta cubierto de nubes es el más caliente del sistema solar con temperaturas lo suficientemente altas como para derretir el plomo y un ambiente aplastante de dióxido de carbono.

Durante las últimas décadas, algunos astrónomos plantearon la hipótesis de que podría existir vida en una región estrecha de las nubes, entre 48 y 60 kilómetros sobre la superficie. Ahí es donde se detectó la fosfina, razón por la cual los hallazgos del estudio fueron tan interesantes para algunos.

Sin embargo, ha habido un creciente escepticismo sobre el estudio de septiembre. Se publicaron varios artículos en respuesta cuestionando no solo las conclusiones a las que llegaron los astrónomos, sino también los datos en sí.

Abundan las preguntas

Las observaciones iniciales fueron tomadas por el telescopio James Clerk Maxwell en Hawái en 2017 y el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) en Chile en 2019. Las altas concentraciones de fosfina detectados con estos telescopios, dijeron los investigadores, no podría ser explicado por fuentes naturales como volcanes, relámpagos o meteoros ardiendo en la atmósfera de Venus. Lo único que quedaba sobre la mesa, dijeron, era la producción biológica.

Los autores del estudio sabían que había “ruido” en los datos obtenidos de ALMA, quizás de la propia atmósfera de la Tierra, pero dijeron que lo habían descartado.

Aquí se ve el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) en Chile. Los telescopios se utilizaron en la detección de fosfina en la atmósfera de Venus. (Liam Young)

Una mirada de seguimiento a los telescopios de ALMA reveló algunos errores de calibración que explicaron parte del ruido, lo que llevó a otros astrónomos para cuestionar aún más los hallazgos.

Un estudio independiente sugirió que en lugar de fosfina, las observaciones podrían haber detectado dióxido de azufre (SO2), un gas que es abundante en la atmósfera del planeta.

Otro estudio dirigido por Therese Encrenaz, astrónoma de l'Observatoire Paris-Site de Meudon, analizó los datos infrarrojos recopilados en 2015, donde no se detectó fosfina. Los autores concluyen que si la fosfina existiera, se encontraría en la atmósfera superior de Venus, encima de donde se detectó y de esa región estrecha donde se ha planteado la hipótesis de la vida.

Incluso con el nuevo análisis de Greaves, Encrenaz no cree que la fosfina se produzca biológicamente.

“Incluso si la fosfina estuviera presente, no tenían ninguna prueba de que haya vida detrás de ella, porque no tienen un escenario para explicar cómo se podrían formar los microorganismos”, dijo Encrenaz. “Es solo una idea porque no saben cómo explicarlo con procesos regulares … Me decepcionó un poco cuando leí su artículo, porque no deberían haberlo dicho”.

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Sin embargo, en otro artículo publicado en En septiembre en el servidor de preimpresión arXiv los investigadores que volvieron a analizar los datos recopilados por la sonda Pioneer-Venus de la década de 1970 encontraron que “los datos respaldan [s] la presencia de fosfina; aunque, los orígenes de la fosfina siguen siendo desconocidos”.

David Grinspoon, científico principal del Instituto de Ciencias Planetarias, dijo que agradece los estudios de seguimiento. Grinspoon no participó en ninguno de los estudios, pero ha expresado su apoyo al potencial de la vida en las nubes de Venus.

“Siempre que se informa un nuevo resultado, especialmente uno con una gran importancia potencial, realizado con una técnica difícil, debe ser examinado y seguido con más observaciones y análisis”, dijo. “Así es como funciona la ciencia”.

Pero no descarta la posibilidad de que todavía pueda existir vida en las nubes de Venus.

“Si la fosfina desaparece, ciertamente no cambia mi visión de la posibilidad de vida allí, o realmente descarta nada. ¿Por qué la falta de una firma biológica improbable en un entorno donde nunca se esperaba o ¿Predecir descartar la vida en un lugar? La lógica no tiene sentido “, dijo Grinspoon. “Lo que sabemos sobre las nubes de Venus sugiere que es un posible hábitat que debería explorarse más a fondo”.

Por lo tanto, el jurado aún está deliberando sobre si la detección de fosfina podría ser una indicación de vida, pero Los astrónomos esperan que las observaciones futuras, o una misión al planeta en sí, puedan proporcionar una mejor respuesta.

“Necesitamos nuevas misiones a Venus para sondear directamente la atmósfera con instrumentos modernos”, dijo Grinspoon. “Ninguna misión del siglo XXI ha estudiado directamente la atmósfera de Venus”.


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