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¿Vida en Marte? Canadá echa una mano para enganchar trozos de Marte en una nueva misión que se lanzará el jueves

Written by on July 29, 2020


Marte está recibiendo otro visitante más.

Si todo sale según lo planeado el jueves, el rover de perseverancia Mars 2020 de la NASA despegará de Cabo Cañaveral, Florida, en su camino en busca de signos de vidas pasadas en el Planeta Rojo.

Este no es un rover normal. La perseverancia está equipada con cámaras HD para registrar lo que la NASA llama los “siete minutos de terror” del rover, su descenso a través de la atmósfera marciana. La perseverancia también está trayendo micrófonos y un pequeño helicóptero a Marte.

La misión del rover es recolectar muestras del suelo marciano y dejarlas en la superficie donde un rover separado las recogerá en una fecha posterior y luego las devolverá a la Tierra.

Elegir dónde y qué cavar no es una tarea fácil. Y ahí es donde entra un equipo de científicos, incluido Chris Herd, de la Universidad de Alberta.

“Este rover es diferente de todo lo que se ha enviado a Marte antes, específicamente porque puede recolectar muestras”, dijo Herd, geólogo y profesor en la facultad de ciencias de la universidad.

“Nuestra tarea es ayudar a la misión a elegir y decidir las ubicaciones específicas para obtener muestras después de que aterricemos”.

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El concepto de este artista muestra el helicóptero de Marte Ingenio volando, con el rover Perseverance en la distancia. (NASA / JPL-Caltech)

Investigaciones recientes sugieren que Marte alguna vez fue el hogar de un antiguo océano. Tenía ríos y lagos y podría haber sido adecuado para la vida. Sin embargo, ninguno de los aterrizadores y rovers anteriores enviados a la superficie del planeta estaba equipado para buscar rastros de vida en el pasado.

Eso es lo que hace que la perseverancia sea única.

“Existe la gran pregunta de si la vida estuvo allí alguna vez. Hace alrededor de tres mil quinientos cuatro mil millones de años, Marte experimentó este cambio bastante dramático, globalmente, creemos, de ser relativamente cálido y húmedo con bastante aguas neutras en la superficie para clasificar las aguas ácidas y luego secarse “, dijo Herd.

“Realmente no entendemos por qué sucedió esa transición. ¿Por qué la Tierra se fue por un lado … mientras que Marte fue por un camino diferente?”

Ubicación de aterrizaje

No todas las ubicaciones en Marte tendrá la misma historia que contar. Por lo tanto, era extremadamente importante que se eligiera un sitio que alguna vez estuvo mojado y que tuviera la mejor promesa para encontrar rastros de vidas pasadas.

Después de revisar una lista de sitios candidatos, finalmente se seleccionó el cráter Jezero.

Hace miles de millones de años, un río fluyó hacia el cráter de 50 kilómetros de ancho, depositando sedimentos en el lago que ahora es el polvoriento y rocoso cráter Jezero.

Pero dentro de esas rocas, existe el potencial de preservar el ambiente antiguo donde la vida podría haber existido alguna vez, dijo Herd. Esos sedimentos formaron un delta, y aquí en la Tierra, sabemos que los deltas pueden preservar la materia orgánica que podría haber sido transportada río arriba.

Un mapa de elevación del cráter Jezero en Marte, el lugar de aterrizaje para el rover de Perseverancia Marte 2020 de la NASA. Los colores más claros representan una mayor elevación. (NASA / JPL-Caltech / MSSS / JHU-APL / ESA)

{19459102} “Esas capas no necesariamente preservan las bacterias fosilizadas individuales, pero preservan el tipo de trabajo que hicieron las bacterias para formar capas a medida que trepaban por el sedimento para tratar de permanecer cerca de la superficie del lago, más cerca del sol “, dijo Herd.

El rover tiene siete instrumentos diferentes para ayudar en su trabajo de detective, incluidos equipos de radar, rayos X y ultravioleta, y un dispositivo que incluso creará oxígeno a partir del dióxido de carbono atmosférico marciano.

Devolución de muestras a la Tierra

La perseverancia tiene 43 tubos para recoger muestras a medida que se desliza a lo largo de la superficie de Marte. El objetivo mínimo es recolectar 20 muestras.

El rover también está equipado con lo que se conoce como placas testigo, donde los tubos se abrirán y se expondrán para recoger cualquier material que pueda venir de la nave espacial. Este es un método para monitorear cualquier contaminación que pueda haber sido traída de la Tierra, aunque la NASA hace todo lo posible para garantizar que no suceda.

Entonces, ¿cuándo se recolectarán y transportarán las muestras a la Tierra?

En este momento, la misión Mars Sample Return todavía está en sus primeras etapas de planificación, aunque el objetivo actual es devolverlas 2031. Y una vez más, los canadienses son parte del esfuerzo histórico.

Kim Tait, curador de mineralogía en el Royal Ontario Museum de Toronto, participa en la muestra de Marte Misión de regreso, particularmente descubrir cómo tratar las muestras una vez que llegan a la Tierra.

“Tenemos que proteger las muestras de nosotros tanto como tenemos que protegernos de las muestras”, dijo Tait. “¿Cómo lo hacemos de manera segura y cómo los manejamos para que realmente podamos obtener las respuestas científicas que queremos?”

Todo el esfuerzo es global, dijo Tait. La Agencia Espacial Canadiense ha proporcionado fondos para el trabajo de Herd y la Agencia Espacial Europea se está asociando con la NASA para planificar el rover que recogerá las muestras.

Por ahora, quién tiene acceso a esas muestras está en discusión, aunque Tait dijo que probablemente se compartirán internacionalmente.

“Esta es una inversión global. Es un esfuerzo global, solo por la complejidad de toda la misión”, dijo.

Pero Tait dijo que sin duda espera que le dé un buen golpe.

“Lo que es realmente emocionante es que serán muestras provenientes de Marte que provienen de un sistema deltaico donde era rico en arcillas y podemos ver estructuras sedimentarias”, dijo. “Quiero ser el primero en abrir esos tubos”.

El rebaño está igualmente ansioso por profundizar en el antiguo Marte y buscar signos de vida. Dijo que había estado soñando con esto desde que era un adolescente.

“En algún lugar alrededor de los 13 años, dije: 'Quiero estar allí cuando las muestras regresen de Marte. Pensé:' No sería maravilloso, no solo ser geólogo sino aprender sobre la geología de otro planeta '”, dijo.

“Ahora nos estamos embarcando en este primer paso y devolviendo muestras … Es difícil contener la emoción”.


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