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Prohibido durante décadas, la liberación de agua de relaves y arenas petrolíferas ahora está en el horizonte

Written by on December 6, 2021


El gobierno federal ha comenzado a desarrollar regulaciones para permitir que los operadores de arenas petrolíferas en el norte de Alberta comiencen a liberar agua de relaves tratados al medio ambiente, algo que ha estado prohibido durante décadas.

Actualmente, las empresas deben almacenar el agua utilizada para extraer el petróleo durante el proceso de extracción porque se vuelve tóxico. Los enormes lagos sobre el suelo se conocen como estanques de relaves, que son dañinos para la vida silvestre y han provocado la muerte de aves que aterrizan en el agua, en múltiples ocasiones.

Durante años, los grupos indígenas locales han expresado su preocupación por la contaminación del desarrollo y cómo los estanques de relaves podrían contaminar aún más su tierra y agua potable.

Pero ahora, los líderes de la industria y algunos científicos están convencidos de que el agua se puede tratar lo suficiente como para que pueda descargarse de manera segura y dicen que puede reducir el riesgo ambiental de almacenar un volumen cada vez mayor de relaves.

Algo tiene que ceder

Durante décadas, las empresas de arenas petrolíferas han utilizado agua dulce para ayudar a separar el petróleo de la arena y otros materiales que se encuentran en las minas.

A lo largo de los años, la industria ha mejorado sus técnicas para reciclar cada vez más el agua que utiliza. Aún así, las minas requieren de tres a cuatro barriles de agua nueva para producir un barril de betún.

Después de que se usa el agua, se almacena en estanques de relaves ya que el material contiene varias toxinas, residuos de betún y niveles elevados de sal.

Los estanques de relaves en el norte de Alberta, adyacentes a las minas de arenas petrolíferas, almacenan alrededor de 1,4 billones de litros de aguas residuales. Ese es el volumen equivalente a más de 560.000 piscinas olímpicas, que se extenderían desde Edmonton hasta Melbourne, Australia, y volverían si se colocaran de un extremo a otro.

“El mayor desafío es que tenemos una gran cantidad de agua que necesita ser tratada”, dijo Mohamed Gamal El-Din, profesor de la Universidad de Alberta que se especializa en el tratamiento de aguas de relaves y arenas petrolíferas.

Para devolver el agua de los estanques de relaves al medio ambiente, no es necesario que el agua esté lo suficientemente limpia como para beber, dijo, pero sí lo suficientemente segura para cumplir con las próximas normas del gobierno. Es similar a cómo los pueblos y ciudades de todo el país tratan las aguas residuales hasta el punto en que pueden liberarse al medio ambiente.

En ambas situaciones, Gamal El-Din dijo que los fluidos se pueden purificar hasta un punto en el que pueden ser agua potable, pero los municipios y la industria lo han considerado demasiado costoso.

“Hay tecnologías que pueden hacer eso”, dijo, pero “no es económicamente viable”.

Una autopista gira alrededor de un estanque de relaves en las instalaciones de Syncrude como se ve desde un recorrido en helicóptero por las arenas petrolíferas cerca de Fort McMurray, Alta., El 10 de julio de 2012. (Jeff McIntosh / THE CANADIAN PRESS)

Un grupo de trabajo de la Corona-Indígenas ha estado trabajando en la creación de estándares de liberación de agua de relaves de arenas petrolíferas desde principios de año y el gobierno federal quiere publicar el borrador de las regulaciones en 2024 y regulaciones finales en 2025, bajo la Ley de Pesca.

En un comunicado, Environment and Climate Change Canada dijo que permitir que se liberen aguas residuales tratadas “ayudará a desacelerar el crecimiento de los estanques de relaves de arenas petrolíferas y reducirá los riesgos ambientales y de salud asociados” al almacenar el material tóxico.

El riesgo del statu quo

Algunos expertos se apresuran a señalar ejemplos en otros países donde se liberó inesperadamente agua de minería dañina debido a fallas de infraestructura, incluido un desastre de presa en Brasil que mató a 270 gente.

Argumentan que continuar construyendo más estanques de relaves en la región de arenas petrolíferas solo aumenta el riesgo de una liberación inesperada, que podría dañar aún más el medio ambiente.

Actualmente, las empresas que están contaminando el agua tienen que seguir construyendo más estanques de relaves y retener el fluido a perpetuidad.

“Este escenario no es tolerable”, dijo Les Sawatzky, un ingeniero de recursos hídricos con sede en Calgary que ha trabajado en proyectos en todo el mundo, incluso con empresas de arenas petrolíferas.

WATCH | El desafío de tratar el agua de relaves de las arenas bituminosas del norte de Alberta:

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No existe una solución simple para tratar el agua de relaves, pero el progreso es que se está haciendo, dice Lesley Warren, profesora del departamento de ingeniería civil y mineral de la Universidad de Toronto. Ha pasado casi una década estudiando el lago del pozo de Syncrude, que la compañía de arenas petrolíferas creó al llenar un pozo de mina vacío con relaves y tapado con agua dulce. 4:44

Otros señalan las recientes inundaciones en Columbia Británica y la forma en que los desastres naturales causaron problemas con varios materiales dañinos como fertilizantes y combustibles, como una razón por la cual es preferible una descarga potencial de agua de relaves de arenas petrolíferas tratadas a simplemente dejar que los estanques de relaves sigan creciendo.

“Si la liberación de arenas petrolíferas está controlada y satisface los criterios apropiados, entonces tendría más comodidad que algo que es un fenómeno enorme y no está controlado en este momento”, dijo Greg Lawrence, profesor de ingeniería en la Universidad de Columbia Británica. en Vancouver, que ha investigado el agua y los relaves en las arenas petrolíferas desde 2013.

“Ha habido inundaciones en el valle de Fraser y eso es una preocupación mucho mayor, diría yo, que cualquier liberación regulada y controlada”. él dijo.

Los operadores de arenas petrolíferas deben limpiar la tierra que alteran y devolverla a un estado similar a como era antes de que comenzara el desarrollo. La industria argumenta que esos esfuerzos de remediación se prolongan por décadas sin la capacidad de liberar agua de relaves tratada.

“Cuanta más agua se almacena en el sitio, menos parte del sitio se puede recuperar hasta que haya una oportunidad de liberar agua y liberar ese espacio”, dijo Brendan Marshall de la Asociación de Minería de Canadá.

Marshall confía en que la industria podrá cumplir con los estándares creados por los reguladores y el enfoque debe estar en lograr la calidad del agua, en lugar de preocuparse por el volumen de relaves que existe.

“Si tiene una gran cantidad de agua que puede tratarse de manera segura hasta un umbral aceptable, la liberación gradual del agua con el tiempo no hará ningún daño al río”, dijo.

Atascado con malas opciones

Algunos grupos indígenas y ambientalistas no están convencidos y les preocupa que la liberación de agua de relaves cause aún más daño al río Athabasca …