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Potente telescopio espacial Webb con instrumentos canadienses listo para su lanzamiento el 18 de diciembre

Written by on November 16, 2021


En poco más de un mes, el telescopio más grande y avanzado del mundo se pondrá en órbita desde un puerto espacial en América del Sur, y entre los que lo observarán estará el profesor de física de Montreal René Doyon.

El telescopio espacial James Webb está programado para despegar el 18 de diciembre a bordo del cohete Ariane 5 desde el Centro Espacial de Guayana en la Guayana Francesa. El observatorio orbital de infrarrojos, una colaboración entre la NASA y las agencias espaciales europeas y canadienses, será 100 veces más poderoso que su predecesor, el telescopio espacial Hubble lanzado en 1990.

Contará con dos componentes canadienses : un sensor de guía fino que lo ayudará a permanecer fijo en el objetivo, y un instrumento llamado Imager de infrarrojo cercano y espectrógrafo sin rendija, o NIRISS, que ayudará a estudiar objetos astronómicos, desde exoplanetas hasta galaxias distantes.

Doyon, profesor de física en la Université de Montréal, es el investigador principal de las herramientas construidas en Canadá y ha estado trabajando para lograrlo durante 20 años. Dijo que es un momento tanto estimulante como inquietante.

Antes de que el enorme telescopio comience a funcionar, habrá muchos momentos tensos. Las dos semanas inmediatamente posteriores al lanzamiento serán críticas, ya que el telescopio se despliega en una secuencia elaborada descrita por los ingenieros de la NASA durante una sesión informativa reciente como un ejercicio de origami.

“Es lo que llamamos los 14 días de terror, el tiempo que lleva desplegar el telescopio, pero tengo mucha confianza”, dijo Doyon en una entrevista reciente. “Probamos esto y lo volvimos a probar, así que hay buenas razones para creer que todo va a estar bien”.

Webb llega a Puerto de Pariacabo en la Guayana Francesa desde California a bordo del MN Colibri. (ESA / CNES / Arianespace)

El telescopio, que lleva el nombre del antiguo administrador de la NASA que dirigió el programa de exploración lunar Apollo, se ha plegado de forma compacta para lanzamiento, y miles de piezas deben funcionar para permitir que se despliegue correctamente. Se operará a una distancia de 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, demasiado lejos para recibir servicio como era posible con el Hubble, que estaba a solo 500 kilómetros de distancia.

Los instrumentos del telescopio Webb solo pueden funcionar correctamente a una temperatura muy baja (menos 233 grados C), por lo que uno de sus componentes es un protector solar del tamaño de una cancha de tenis que lo protegerá del calor del sol y la luz de la tierra y la luna.

10 canadienses podrán usar el telescopio

La contribución de Canadá significa que cuando el telescopio esté listo para operar, previsto para mediados del próximo año, el país tiene garantizado al menos el cinco por ciento del tiempo de observación disponible del telescopio. De las 286 propuestas aceptadas en todo el mundo para el primer año de uso, 10 tendrán a los canadienses como investigadores principales.

Muchos han estado esperando ansiosamente el lanzamiento de Webb, que se ha retrasado varias veces. Doyon dijo que las capacidades de visualización de longitud de onda infrarroja de Webb significan que los científicos podrán ver algunas cosas por primera vez, como las primeras estrellas y galaxias del universo temprano después del Big Bang. También representará un gran salto para el estudio de exoplanetas, planetas fuera de nuestro sistema solar, para sondear sus atmósferas en busca de pistas sobre la vida temprana.

Sarah Gallagher, asesora científica de la Agencia Espacial Canadiense, dijo que es un momento emocionante.

“Es la culminación de décadas de trabajo de personas realmente talentosas, y estoy muy orgulloso de nuestra contribución canadiense, la científica y la industrial. Creo que realmente muestra la fuerza de nuestra comunidad”. dijo en una entrevista.

“Tenemos personas que quieren estudiar los cuerpos de nuestro sistema solar, planetas alrededor de otras estrellas, galaxias en el universo temprano y todo tipo de temas diferentes”.

Entre ellos estará Loic Albert, quien podrá continuar su trabajo sobre las enanas marrones, esencialmente estrellas fallidas. El proyecto implica buscar compañeros para unos 20 de ellos, y utilizará la sensibilidad de Webb a su favor.

“En mi caso, James Webb abre la posibilidad de estudiar algunos tipos específicos de enanas marrones, las enanas marrones más frías y menos masivas. Son tan débiles que no se pueden observar desde el suelo”. dijo Albert, investigador de la Université de Montréal y experto en instrumentos científicos de Webb.

Albert dice que los científicos que han estado estudiando exoplanetas utilizando la capacidad limitada de Hubble deberían cosechar las recompensas de Webb.

“Para la comunidad de exoplanetas, será un cambio de juego”, dijo en una entrevista. “Permitirá medir atmósferas de exoplanetas para una gran cantidad de planetas y con un detalle exquisito”.

Doyon, que planea viajar a la Guayana Francesa para el lanzamiento el próximo mes, dijo que la perspectiva de descubrimientos no deseados es la parte más emocionante antes del lanzamiento de Webb.

“Cada vez que se inicia un nuevo telescopio, la historia muestra que después de cinco o 10 años, uno se pregunta cuál fue el mayor descubrimiento que hizo el telescopio. Es algo que no se planeó”, dijo. “Estoy seguro de que Webb será el mismo”.