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¿Por qué los copos de nieve tienen 6 puntos? Un experto de Halifax analiza la ciencia de la nieve

Written by on December 27, 2021


La próxima vez que nieva, preste atención a esos pequeños copos en la manga: contienen pistas sobre lo que está sucediendo sobre las nubes.

Mary Anne White es profesora emérita de química en la Universidad de Dalhousie, miembro de la Orden de Canadá y una especie de experta en hielo.

Ella también está en una misión para alejar a la gente de oficios inexactos.

“Los copos de nieve suelen tener una simetría de seis veces, excepto en los lugares donde los ves muy mal recortados, como una simetría de cuatro veces. Me vuelve loco”, dijo White con una sonrisa.

“Mi nieta … quería saber si podía ayudarla en FaceTime a doblar el papel para obtener los seis puntos del copo de nieve, así que me alegré de hacerlo”.

Mary Anne White es profesora emérita de química en la Universidad de Dalhousie. (CBC)

Esos seis puntos ocurren porque cada copo de nieve está formado por miles de millones y miles de millones de moléculas de agua, dijo White, y en el mismo núcleo , son seis moléculas de agua esencialmente “tomadas de la mano” para formar un hexágono.

Las formas en que se pueden agregar grandes cantidades de moléculas de agua a ese núcleo hexagonal son “tan innumerables” que no hay posibilidad de tener el mismo copo de nieve, dijo.

Todos los copos comienzan como agua o condensación de algún tipo en el cielo, y luego los cristales de hielo se forman de diferentes formas dependiendo de las condiciones de temperatura y humedad.

Como un geólogo que examina una roca en busca de información sobre la historia de un área, White dijo que los cristales de nieve pueden mostrar cómo era la atmósfera donde se formó.

Thomas Clenche de Petley en Random Island, NL, capturó este increíble detalle de copo de nieve en su parabrisas en 2017. (Thomas Clenche)

“Si cae a través del espacio a un área más fría, las moléculas de hielo probablemente se adhieran mejor. Si cae a través de un área más húmeda, hay más moléculas de agua para agregar a eso “, dijo White.

Si bien las diferencias entre los copos de nieve son ciertamente sorprendentes al microscopio, White dijo que son visibles con una lupa de bolsillo o incluso a simple vista.

Cuando las temperaturas no son demasiado frías, rondando los 0 C, eso probablemente significa copos de nieve suaves y agradables, dijo White. Las temperaturas más frías, de alrededor de –5 C a –10 C, traen largas agujas o columnas de hielo. Más frío aún, alrededor de -15 C, se forman copos de nuevo.

Hielo en la investigación actual

Averiguar cómo y por qué el hielo se forma en ciertas formas es vital para la propia investigación de White.

Su equipo usa un método llamado “fundición por congelación” para hacer cerámicas que son porosas, que se pueden usar para varias cosas, como almacenar energía térmica o crear células solares.

Mezclan cerámica molida con agua, a menudo con ciertos aditivos, que crean diferentes formas cuando se congelan. White dijo que luego liofilizaron el artículo y el hielo se derretía, dejando espacios vacíos.

White dijo que es fácil olvidar lo especial que es la nieve, especialmente después de que uno ha pasado una hora palear el camino de entrada.

“Vemos estos hermosos cristales, vienen a nosotros por nada desde el cielo. No deberíamos maldecirlos tanto”, dijo White.