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Podría haber mucha agua en la luna, sugieren nuevos estudios

Written by on October 26, 2020


La luna carece de océanos y lagos que son un sello distintivo de la Tierra, pero los científicos dijeron el lunes que el agua lunar está más extendida de lo que se sabía anteriormente. Las moléculas de agua están atrapadas dentro de granos minerales en la superficie y más agua puede estar escondida en parches de hielo que residen en sombras permanentes, dijeron.

Si bien la investigación de hace 11 años indicó que el agua estaba relativamente extendida en pequeñas cantidades en la luna, un equipo de científicos ahora informa sobre la primera detección definitiva de moléculas de agua en la superficie lunar. Al mismo tiempo, otro equipo informa que la luna posee aproximadamente 40.000 kilómetros cuadrados de sombras permanentes que podrían albergar bolsas de agua ocultas en forma de hielo.

El agua es un recurso precioso y una presencia lunar relativamente abundante podría resultar importante para futuras misiones de astronautas y robots que busquen extraer y utilizar agua para propósitos tales como abastecimiento de agua potable o combustible.

Un equipo dirigido por Casey Honniball del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland detectó agua molecular en la superficie lunar, atrapada dentro de vidrios naturales o entre granos de escombros. Las observaciones anteriores han sufrido de ambigüedad entre el agua y su primo molecular hidroxilo, pero la nueva detección utilizó un método que arrojó hallazgos inequívocos. Los resultados fueron publicados en la revista Nature Astronomy.

La única forma de que esta agua sobreviva en las superficies lunares iluminadas por el sol donde se observó era incrustada dentro de granos minerales, protegiéndola del ambiente gélido y premonitorio. Los investigadores utilizaron datos del observatorio aerotransportado SOFIA (Observatorio estratosférico de astronomía infrarroja), un avión Boeing 747SP modificado para llevar un telescopio.

“Mucha gente piensa que la detección que hice es hielo de agua, lo cual no es cierto. Son solo las moléculas de agua, porque están tan dispersas que no interactúan entre sí para formar agua helada o incluso agua líquida “, dijo Honniball.

El segundo estudio, también publicado en la revista Nature Astronomy, se centró en las llamadas trampas frías en la luna, regiones de su superficie que existen en un estado de oscuridad perpetua donde las temperaturas están por debajo de 163 grados. En esas temperaturas, el agua congelada puede permanecer estable durante miles de millones de años.

Usando datos de la nave espacial Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, los investigadores dirigidos por el científico planetario Paul Hayne de la Universidad de Colorado, Boulder detectaron lo que pueden ser decenas de miles de millones de sombras, muchas no más grandes que una pequeña moneda. La mayoría se encuentra en las regiones polares.

“Nuestra investigación muestra que una multitud de regiones de la luna previamente desconocidas podrían albergar agua helada”, dijo Hayne. “Nuestros resultados sugieren que el agua podría estar mucho más extendida en las regiones polares de la luna de lo que se pensaba anteriormente, lo que facilita el acceso, la extracción y el análisis”.

Un mosaico de alta resolución de la región polar norte de nuestra luna se ve en esta imagen sin fecha tomada por científicos usando cámaras a bordo del Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO) de la NASA. Un nuevo estudio encuentra que hay 40.000 kilómetros cuadrados de sombras, la mayoría cerca de los polos lunares, que podrían ocultar depósitos de hielo. (Universidad Estatal de Arizona / GSFC / NASA / Reuters)

La NASA está planeando el regreso de los astronautas a la luna, una misión prevista para allanar el camino para un viaje posterior con una tripulación a Marte. Las fuentes accesibles donde se pueda recolectar agua en la luna serían beneficiosas para esos esfuerzos.

“El agua no solo está limitada a la región polar. Está más esparcida de lo que pensamos”, dijo Honniball.

Otro misterio que permanece sin resolver es la fuente del agua lunar.

“El origen del agua en la luna es una de las preguntas generales que estamos tratando de responder a través de esta y otras investigaciones”, dijo Hayne. “Actualmente, los principales contendientes son los cometas, los asteroides o las pequeñas partículas de polvo interplanetario, el viento solar y la propia luna a través de la desgasificación de las erupciones volcánicas”.

La Tierra es un mundo húmedo, con vastos océanos salados y grandes cantidades de agua dulce. lagos y casquetes polares que sirven como reservorios de agua.

“Como nuestro compañero planetario más cercano, comprender los orígenes del agua en la luna también puede arrojar luz sobre los orígenes del agua de la Tierra, todavía una cuestión abierta en la ciencia planetaria”, agregó Hayne.


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