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No es solo el humo: a medida que el cambio climático provoca más incendios forestales, surgen riesgos ocultos para la salud

Written by on July 31, 2021


Para la fotógrafa Stefanie Harron, de 53 años, las últimas semanas se han sentido como vivir en un infierno lleno de humo y fuego.

El aire en su ciudad natal de Castlegar, B.C., ha estado denso por el humo mientras los incendios forestales arden en las cercanías. La casa de su vecino es apenas visible, aunque a tan solo 25 metros de distancia. Sus ojos llorosos y su asma y la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) hacen que el simple acto de respirar sea un desafío.

En lugar de usar su globo una o dos veces por semana, ahora lo usa de cuatro a cinco veces al día.

“El aire, lleno de partículas, me dan ganas de vomitar”, dijo. “Lo primero que se nota es el sabor antes del olor acre. Yo lo compararía con vivir en un cenicero.

” Cada respiración sin un respirador es como breves bocanadas de aire. [I’m] casi tengo miedo de respirar profundamente sabiendo que provocará tos y empeorará y hará más difícil “.

Harron no está solo. Mientras aproximadamente 250 incendios se desatan en toda la provincia, decenas de miles de personas han estado expuestos a una mala calidad del aire, y es particularmente difícil para quienes tienen problemas de salud. Otros 200 incendios forestales arden en todo el país.

Se espera que el cambio climático exacerbe los incendios forestales, con estimaciones de entre un Aumento del 74% al 118% en tierras canadienses quemadas para el 2100 .

OBSERVAR | ¿Cuál es el impacto en la salud del humo de los incendios forestales?

Temporada de incendios forestales en Canadá contribuye al aumento de las visitas a las salas de emergencia y para algunas personas con enfermedades respiratorias, puede conducir a resultados graves. 4:32

Y aunque los riesgos del humo se encuentran entre las mayores preocupaciones, también existen problemas de salud menos obvios, como el impacto en la salud mental. salud y agua potable a tener en cuenta.

Preguntas sobre los efectos a largo plazo

Los científicos que examinan la contaminación del aire, incluida la producida por incendios forestales, estudian varios tipos de emisiones, pero entre las que se miden más comúnmente se encuentran las partículas, específicamente las partículas. 2.5.

PM 2.5 son partículas finas que miden aproximadamente 2.5 micrómetros o menos. Inhalarlos puede afectar los pulmones y el corazón, lo que puede agravar los problemas de salud existentes, como el asma o las enfermedades cardíacas y pulmonares.

Esta ilustración muestra el tamaño aproximado de varias partículas. (Agencia de Protección Ambiental)

Los efectos inmediatos pueden ser obvios, pero los médicos también están tratando de comprender mejor el impacto a largo plazo.

“Cuatro de los últimos cinco veranos en Columbia Británica han tenido eventos importantes de humo de incendios forestales. Y … no estamos realmente seguros de cuáles son las consecuencias para la salud a largo plazo para las poblaciones que están expuestas de esta manera, de temporada tras temporada “, dijo Sarah Henderson, directora científica de salud ambiental del Centro para el Control de Enfermedades de la Columbia Británica.

“Existe la posibilidad de que estas grandes y significativas exposiciones al humo de incendios forestales afecten la salud de esas personas a lo largo de sus vidas”.

Y esas partículas no solo preocupan a quienes viven cerca del incendios. El humo puede viajar lejos de su fuente, a veces atravesando el globo.

“Para eventos de humo importantes, verá el transporte intercontinental de humo”, dijo Jeff Eyamie, oficial regional de salud del aire de Health Canada.

“Para los incendios de Fort Mac [in 2016]tenían humo tan lejos como Ucrania que podían rastrear hasta los incendios de Fort McMurray”.

Aquí en casa, el 19 de julio, Environment and Climate Change Canada emitió un aviso de calidad del aire para el sur de Ontario, incluido Toronto, así como Ottawa, mientras el humo de los incendios forestales en el noroeste de Ontario cubría la provincia. Una semana después, partes de Quebec, incluido Montreal, fueron sometidas a una advertencia similar.

Ansioso e irritable

Y luego está el impacto en la salud mental. Los incendios forestales a veces obligan a las personas a ser evacuadas de sus hogares, lo que genera altos niveles de estrés. Aquellos que viven en áreas donde el aire está lleno de humo también pueden verse obligados a permanecer en el interior durante largos períodos de tiempo. Además, puede haber otros costos ocultos, como la administración de medicamentos para el asma.

Se ve un sol anaranjado en el cielo en Tyendinaga Mohawk Territory, aproximadamente a 12 kilómetros al suroeste de Napanee, Ontario. (Enviado por Malcolm Park)

Courtney Howard, médico de urgencias en Yellowknife y ex presidente de la Asociación Canadiense de Médicos por el Medio Ambiente, participó en un estudio que entrevistó a 30 residentes en Yellowknife, que experimenta incendios forestales cada año. En el estudio, se les preguntó qué se sentía al vivir durante un largo período de aire lleno de humo.

“Lo que la gente nos dijo fue que se sentían ansiosos e irritables”, dijo. “Estaban encerrados, tenían fiebre en la cabina … muchos comentarios sobre la disminución de la actividad física. Y, por supuesto, lo que eso significa es que la gente pierde el beneficio del tratamiento que sabemos que obtenemos al estar al aire libre en la naturaleza, haciendo ejercicio. ”

En un momento, el alcalde de Yellowknife abrió un espacio interior para hacer ejercicio para que la gente pudiera estar activa en un área bien ventilada, dijo Howard. Es algo que ella cree que los funcionarios deberían considerar en un futuro con el cambio climático.

Impacto en el medio ambiente

Las partículas que flotan en el aire afectan más que la salud física. Esas partículas también aterrizan en árboles, plantas, edificios y terminan en el agua.

Las cenizas, los sedimentos y los minerales no solo fluyen hacia los arroyos y ríos, sino también aguas abajo hacia los lagos y embalses, lo que puede afectar el agua potable y contribuir a la proliferación de algas.

La buena noticia es que en Canadá los sistemas de purificación de agua pueden filtrarlos en su mayor parte. Pero la tensión adicional en el sistema significa que puede costar más manejar el nivel más alto de contaminantes.

“El problema en torno al fuego y el agua potable no es, y debo enfatizar que no, generalmente es un problema de '¿Estoy bebiendo algo que contenga algún tipo de contaminante tóxico?'”, Dijo Monica Emelko, una profesor en el departamento de ingeniería civil y ambiental de la Universidad de Waterloo.

“Es más bien una cuestión de: 'Si los contaminantes tóxicos entran en el agua, ¿podrá salir algo de su grifo que pueda usar?' … Cuando tenemos estas alteraciones en el paisaje, eso realmente impulsa nuestra capacidad para hacerlo de una manera rentable “.

También hay efectos en los ecosistemas, dice Uldis Silins, profesor de hidrología forestal en el Universidad de Alberta en Edmonton. Por ejemplo, como …


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