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No es 1973 de nuevo

Written by on October 29, 2021


En 1973, los miembros de la OPEP en el Medio Oriente impusieron un embargo de petróleo a las naciones occidentales, lo que provocó la “crisis del petróleo”, ya que las estaciones se quedaron sin gasolina y se produjo una crisis económica mundial. Fue un recordatorio impactante de nuestra dependencia del petróleo.

Pero, lo que es más significativo, nos hizo analizar detenidamente las formas de deshacernos del aceite, tal como lo estamos tratando de hacer hoy.

Después de 1973, la eficiencia energética se convirtió en la nueva palabra de moda. En algunos lugares se redujeron los límites de velocidad en las carreteras para reducir el consumo de combustible. Las compañías automotrices norteamericanas encontraron que sus vehículos grandes y devoradores de gasolina ya no eran populares, ya que la gente se mudó a modelos japoneses y europeos más pequeños, más livianos y más eficientes en combustible para exprimir más un litro de gasolina.

En la década de 1970, las pequeñas importaciones japonesas arrasaron el mercado norteamericano debido a la crisis del petróleo, pero la gente pronto volvió a consumir gasolina. (Honda / Associated Press)

Al mismo tiempo, se intensificó la investigación de tecnologías de energía alternativa como turbinas eólicas, paneles solares, energía geotérmica y de hidrógeno . Se desarrolló un nuevo espíritu público en torno a la esperanza de un futuro de energía verde libre de combustibles fósiles.

Eso fue hace casi medio siglo.

Por supuesto, después del impacto de 1973, la crisis del suministro de petróleo se desvaneció. La OPEP abrió los grifos. Se descubrieron nuevas reservas a través de la exploración en alta mar y nuevos desarrollos en muchos lugares, incluida América del Norte; Alberta fue un actor importante en esto. El enfoque en las alternativas disminuyó.

Pero hoy en día, la energía limpia ha vuelto a estar de moda no por la escasez de petróleo, sino porque estamos quemando demasiado.

Gatos de bomba como este pueden dominar el paisaje en la zona petrolera, pero las granjas solares y las turbinas eólicas pueden ser vistas más familiares en el futuro. (Larry MacDougal / The Canadian Press)

Al enfrentar los dramáticos efectos del cambio climático, la buena noticia es que nos hemos beneficiado de la investigación básica en tecnología de energía verde realizada en los años setenta y ochenta. No se necesitan nuevos inventos para descarbonizar nuestra sociedad, solo mejoras y despliegue de tecnologías que ya tenemos. De hecho, aunque ha estado en un segundo plano, la tecnología limpia ha experimentado un desarrollo increíble durante el último medio siglo.

Las baterías, una tecnología habilitadora para muchos sistemas de energía renovable, han evolucionado dramáticamente. Esto ha impulsado el desarrollo de vehículos eléctricos, con los principales fabricantes siguiendo el ejemplo de Tesla y lanzando nuevos modelos totalmente eléctricos.

Se pueden ver un par de cambios simbólicos en la nueva alineación de Ford. La empresa que fue pionera en la fabricación de vehículos a gasolina hace más de un siglo con el Modelo T tiene dos modelos eléctricos de alto perfil. Hay un nuevo Mustang eléctrico, sucesor de uno de los muscle cars originales que consumen mucha gasolina. Ford también está presentando una versión eléctrica de su inmensamente popular camioneta F-150.

Turbina eólica marina GE Haliade-X (General Electric)

A medida que más vehículos eléctricos ingresen al mercado, las economías de escala deberían significar que los costos bajarán. Los subsidios, la regulación y los costos crecientes asociados con los vehículos de combustibles fósiles deberían hacer que los autos eléctricos sean más accesibles para el conductor promedio. Se acercan cada día más.

Según la Agencia Internacional de Energía, había 10 millones de automóviles eléctricos en las carreteras del mundo en 2020, un aumento del 41% en las nuevas matriculaciones con respecto al año anterior. Se espera que ese número aumente a 140 millones para 2030.

Para ayudar a proporcionar electricidad para todos esos vehículos nuevos, la generación eléctrica renovable está creciendo y desarrollándose. Las turbinas eólicas han crecido hasta alcanzar proporciones enormes con la unidad marina GE Haliade-X más poderosa del mundo, con 248 metros de altura, más del doble de la altura de la Torre de la Paz en Ottawa. Puede generar 14 megavatios de electricidad, lo que, según GE, significa que solo una vuelta del rotor puede alimentar una casa europea promedio durante dos días.

La MingYang Smart Energy de China ha revelado planes para una unidad aún más grande, que afirman que puede producir 16 megavatios, suficiente para alimentar 20.000 hogares durante sus 25 años de vida útil. Estas unidades masivas se benefician de la eficiencia que aporta el tamaño.

Las granjas solares pueden cubrir muchos kilómetros cuadrados, o pueden tener un tamaño más modesto como este en Fisher River, Manitoba, que se extiende por siete hectáreas. (Trevor Lyons / CBC)

La energía solar también ha crecido a proporciones enormes con los parques solares más grandes de China, India, Oriente Medio y Estados Unidos, que cubre varios kilómetros cuadrados y produce miles de megavatios.

Los costos de la energía renovable han seguido disminuyendo y, en algunos países, las energías renovables pueden producir electricidad por debajo del costo de la generación de combustibles fósiles. Cada vez está más claro que la tecnología para volverse verde ya existe, lo cual es una noticia reconfortante. Ahora se trata de implementar esas tecnologías a una escala lo suficientemente grande y a un ritmo lo suficientemente rápido. Eso probablemente requerirá incentivos y políticas gubernamentales.

Ahí es donde entran los políticos, y es por eso que reuniones como la COP26 son tan importantes.

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