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Nave espacial estadounidense toca la superficie de un asteroide para capturar escombros

Written by on October 20, 2020


Una nave espacial de la NASA descendió a un asteroide el martes y, esquivando rocas del tamaño de edificios, tocó momentáneamente la superficie para recoger un puñado de escombros cósmicos para regresar a la Tierra.

Fue una novedad en los Estados Unidos; solo Japón ha puntuado muestras de asteroides.

“Se declaró el aterrizaje”, anunció un controlador de vuelo entre vítores y aplausos. “El muestreo está en progreso”.

La confirmación provino de la nave espacial Osiris-Rex cuando hizo contacto con la superficie del asteroide Bennu a más de 320 millones de kilómetros de distancia. Pero podría pasar una semana antes de que los científicos sepan cuánto, si es que algo, se tomó y si será necesario otro intento. Si tiene éxito, Osiris-Rex devolverá las muestras en 2023.

“No puedo creer que lo hayamos logrado”, dijo el científico principal Dante Lauretta de la Universidad de Arizona. “La nave hizo todo lo que se suponía que debía hacer”.

Osiris-Rex tardó cuatro horas y media en descender desde su órbita cerrada alrededor de Bennu, siguiendo los comandos enviados con mucha antelación por los controladores terrestres cerca de Denver .

La gravedad de Bennu era demasiado baja para que la nave espacial aterrizara: el asteroide tiene solo 510 metros de diámetro. Como resultado, tuvo que extender su brazo robótico de 3.4 metros e intentar agarrar al menos 60 gramos de Bennu.

'Besando la superficie'

Heather Enos, científica adjunta de la misión de la Universidad de Arizona, lo describió como “besar la superficie con un breve toque y listo medido en solo segundos. ” En Mission Control para el constructor de naves espaciales Lockheed Martin, los controladores del equipo TAG, para “touch-and-go”, vestían polos azul marino y máscaras negras con el parche de la misión. La pandemia de coronavirus había provocado un retraso de dos meses.

La operación del martes se consideró la parte más desgarradora de la misión, que comenzó con un lanzamiento desde Cabo Cañaveral en 2016.

Una nave espacial del tamaño de una camioneta con un nombre de inspiración egipcia, Osiris- Rex apuntó a un lugar equivalente a unas pocas plazas de aparcamiento en la Tierra en medio del cráter Nightingale del asteroide. Después de casi dos años orbitando el Bennu lleno de rocas, la nave espacial descubrió que esta ubicación tenía el parche más grande de partículas lo suficientemente pequeñas como para ser tragadas.

Después de determinar que la costa estaba despejada, Osiris-Rex se acercó en los últimos metros para el muestreo. La nave espacial estaba programada para disparar gas nitrógeno presurizado para agitar la superficie, luego succionar cualquier guijarro suelto o polvo, antes de retroceder.

Para cuando los controladores de vuelo recibieron noticias de Osiris-Rex, la acción ya ocurrió 18,5 minutos antes, el tiempo que tardan las señales de radio en viajar en ambos sentidos entre Bennu y la Tierra. Esperaban comenzar a recibir fotos durante la noche y planeaban proporcionar una actualización el miércoles.

VER | Una animación en 3D del asteroide Bennu:

El altímetro láser OSIRIS-REx de la Agencia Espacial Canadiense fue crucial en el mapeo del asteroide Bennu antes de su misión “tocar y listo” para recolectar muestras que serán devueltas a la Tierra en 2023. Crédito: Mike Daly, et. al 0:51

“Veremos una serie completa de imágenes mientras descendimos a la superficie, hacemos contacto, disparó esa botella de gas, y realmente quiero saber cómo respondió esa superficie “, dijo Lauretta. “No hemos hecho esto antes, así que este es un territorio nuevo para nosotros”.

Los científicos quieren al menos 60 gramos e, idealmente, más cerca de dos kilogramos del material negro, desmenuzable y rico en carbono de Bennu, pensó para contener los componentes básicos de nuestro sistema solar. Las fotografías tomadas durante la operación les darán a los miembros del equipo una idea general de la cantidad de botín; pondrán la nave espacial a través de una serie de giros el sábado para una medida más precisa.

El jefe de misión científica de la NASA, Thomas Zurbuchen, comparó a Bennu con la Piedra Rosetta: “algo que está ahí fuera y cuenta la historia de toda nuestra Tierra, del sistema solar, durante los últimos miles de millones de años”.

Otro beneficio: el Bennu en órbita solar, que gira alrededor de la Tierra cada seis años, tiene una pequeña posibilidad de golpear la Tierra a finales del próximo siglo. No será un final de vida espectacular. Pero cuanto más sepan los científicos sobre los caminos y las propiedades de las rocas espaciales potencialmente peligrosas como esta, más seguros estaremos todos.

Osiris-Rex podría hacer dos maniobras más de “touch-and-go” si la muestra del martes se queda corta. Independientemente de cuántos intentos sean necesarios, las muestras no regresarán a la Tierra hasta 2023 para cerrar la búsqueda de más de 800 millones de dólares en Estados Unidos. La cápsula de muestra se lanzará en paracaídas hacia el desierto de Utah.

“Ese será otro gran día para nosotros. Pero este es absolutamente el evento más importante de la misión en este momento”, dijo la científica de la NASA Lucy Lim.

Japón espera que las muestras de su segunda misión de asteroides, en miligramos como máximo, aterricen en el desierto australiano en diciembre.

La NASA, mientras tanto, planea lanzar tres misiones de asteroides más en los próximos dos años, todos viajes de ida.

El equipo de Lockheed Martin Space en Denver, que construyó la nave espacial, reacciona cuando se anuncia el contacto con el asteroide Bennu. (NASA TV)


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