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Los mamuts y los caballos norteamericanos desaparecieron más tarde de lo que se pensaba: investigadores

Written by on December 10, 2021


Es posible que los mamuts no hayan desaparecido hasta hace unos 6.000 años, más recientemente de lo que se creía anteriormente, al igual que los caballos salvajes que alguna vez pastorearon las llanuras de América del Norte, según nuevos hallazgos de la Universidad McMaster.

Un equipo de científicos de Hamilton, así como de la Universidad de Alberta, el Gobierno de Yukón y el Museo Estadounidense de Historia Natural, utilizó ADN antiguo en muestras de suelo de la región de Klondike en el centro de Yukón para estudiar 30.000 años de historia Natural.

“Con solo recolectar pequeñas motas de tierra, en este caso entre 0,5 y 1 gramo, que es muy poco sedimento, podemos reconstruir todo el ecosistema con una variedad de animales que existían en el área. “, dijo Tyler Murchie, becario postdoctoral en la Universidad McMaster y autor principal del artículo.

El equipo estaba particularmente interesado en la transición Pleistoceno-Holoceno, un período inestable hace entre 11.000 y 14.000 años cuando desaparecieron animales grandes como mamuts, mastodontes y gatos dientes de sable.

Su artículo publicado en Nature Communications, encontró que los mamuts y los caballos norteamericanos estaban en fuerte declive antes del período Pleistoceno-Holoceno, pero no desaparecieron 13,000 años atrás como sugirieron los registros óseos. En cambio, la evidencia de ADN muestra que todavía existían hace 6.000 años.

Eso sitúa la desaparición de los mamuts en el Yukón en la época geológica actual, el Holoceno, que comenzó hace unos 11.000 años. Cuando los mamuts desaparecieron de la región, las civilizaciones humanas estaban surgiendo en todo el mundo y las primeras ciudades se estaban desarrollando.

Tyler Murchie, en la foto, dijo que los nuevos métodos de estudio del ADN antiguo podrían eventualmente resolver preguntas de larga data sobre el papel de los humanos en el desaparición de animales como mamuts y caballos salvajes del Yukón. (Georgia Kirkos)

El ADN se conserva mejor en el permafrost, porque hace frío y hay muy poca degradación por el agua líquida, el oxígeno o el sol, Dijo Murchie. Utilizando la tecnología de captura y enriquecimiento de ADN desarrollada en McMaster, los científicos extrajeron el ADN conservado en el suelo para descubrir cuándo aparecían y desaparecían las especies de la región.

“Están simplemente bloqueados en su lugar hasta que alguien llega y puede recuperar esos fragmentos”, dijo Murchie.

Durante el período estudiado, el entorno del Yukón pasó de los ricos pastizales conocidos como la “Estepa del Mamut” a los densos bosques boreales que existen en la actualidad. Murchie dijo que una teoría es que a medida que desaparecieron los grandes animales de pastoreo, ya no pudieron controlar la vida vegetal.

“Parte de esta teoría es que gran parte del hemisferio norte era análogo a la sabana africana moderna”, dijo. “Pero a medida que muchos de estos grandes animales comenzaron a desaparecer, ese tipo de redes ecológicas comenzaron a romperse”.

Murchie agregó que podría ser una evidencia temprana del impacto de los humanos en los ecosistemas. Los científicos aún no están de acuerdo sobre si los humanos, un clima cálido o una combinación de los dos causaron la extinción de animales grandes como los mamuts, dijo.

Debido a que el ADN antiguo se conserva mejor en condiciones frías, el permafrost en áreas como el Yukón es ideal para muestras de suelo. (Tyler Murchie)

Dijo que la reconstrucción de ecosistemas antiguos podría ayudar a llegar al fondo de esta cuestión y otros debates que se han desatado entre científicos “en por lo menos 270 años “.

Ross MacPhee del Museo Americano de Historia Natural fue coautor del estudio. Dijo que el estudio proporciona más evidencia de que el caballo es originario de América del Norte.

“Aunque los mamuts se han ido para siempre, los caballos no”, dijo. “El caballo que vivió en el Yukón hace 5.000 años está directamente relacionado con las especies de caballos que tenemos hoy”.

Puede haber un límite de tiempo para la investigación. El permafrost se está derritiendo rápidamente en el Ártico a medida que la tierra se calienta, lo que ha creado una sensación de urgencia por recolectar muestras de ADN que puedan revelar la historia natural de la tierra.

“Si no recolectamos las muestras, y simplemente se descongelan y se degradan, perdemos todos los datos del historial de vida que se han conservado durante todo este tiempo”, dijo Murchie.