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Los estados del oeste de EE. UU. Enfrentan cortes federales de agua por primera vez en medio de la escasez de embalses

Written by on August 18, 2021


EE. UU. Los funcionarios declararon el lunes la primera escasez de agua en un río que abastece a 40 millones de personas en el oeste, lo que provocó recortes en algunos agricultores de Arizona el próximo año en medio de una sequía devastadora.

Los niveles de agua en el embalse más grande del río Colorado, el lago Mead, han caído a mínimos históricos. A lo largo de su perímetro, un “anillo de bañera” blanco de minerales delinea el lugar donde una vez estuvo la línea de agua alta, lo que subraya los graves desafíos hídricos para una región que enfrenta una población en crecimiento y una sequía que se ve agravada por un clima más cálido y seco provocado por el cambio climático .

Los estados, las ciudades, los agricultores y otros han diversificado sus fuentes de agua a lo largo de los años, lo que ha ayudado a suavizar el impacto de los próximos recortes. Pero los funcionarios federales dijeron que la declaración del lunes deja en claro que las condiciones se han intensificado más rápido de lo que los científicos predijeron en 2019, cuando algunos estados de la cuenca del río Colorado acordaron ceder partes del agua para mantener los niveles en el lago Mead.

“El anuncio de hoy es un reconocimiento de que la hidrología que se planeó hace años, pero que esperábamos no ver nunca, está aquí”, dijo la comisionada de la Oficina de Reclamación, Camille Touton.

El lago Mead se formó al construir la presa Hoover en la década de 1930. Es uno de los varios reservorios artificiales que almacenan agua del río Colorado, que suministra agua doméstica, riego para granjas y energía hidroeléctrica a Arizona, California, Colorado, Nevada, Nuevo México, Utah, Wyoming y partes de México.

Se ve una vista de satélite de la presa Hoover en la frontera entre Nevada y Arizona el 27 de julio. (Imagen de satélite © 2021 Maxar Technologies vía AP)

Pero los niveles de agua en el lago Mead y el lago Powell, los dos embalses más grandes del río, han estado cayendo durante años, y más rápido que los expertos predijeron. Las temperaturas abrasadoras y la menor cantidad de nieve que se derrite en la primavera han reducido la cantidad de agua que fluye desde las Montañas Rocosas, donde se origina el río antes de serpentear 2,334 kilómetros al suroeste y hacia el Golfo de California.

“Estamos en un momento en el que estamos considerando cómo continuamos prosperando con menos agua, y es muy doloroso”, dijo Sarah Porter, directora del Kyl Center for Water Policy en Arizona State University. .

¿Cómo se comparte el agua del río?

El agua almacenada en el lago Mead y el lago Powell se divide mediante acuerdos legales entre los siete estados de la cuenca del río Colorado, el gobierno federal, México y otros. Los acuerdos determinan cuánta agua recibe cada uno, cuándo se activan los recortes y el orden en que las partes tienen que sacrificar parte de su suministro.

Bajo un plan de contingencia de sequía de 2019, Arizona, Nevada, California y México acordaron ceder partes de su agua para mantener los niveles de agua en el lago Mead. Las medidas voluntarias no fueron suficientes para evitar la declaración de escasez.

¿A quién sirve el lago Mead?

El lago Mead suministra agua a millones de personas en Arizona, California, Nevada y México.

Los recortes para 2022 se activan cuando los niveles de agua pronosticados caen por debajo de un cierto umbral: 328 metros sobre el nivel del mar, o el 40 por ciento de la capacidad. Los hidrólogos predicen que para enero, el embalse bajará a 325 metros.

Se activan más rondas de cortes cuando los niveles proyectados se hunden a 320, 318 y 312 metros.


Eventualmente, algunos usuarios de agua industrial y urbana podrían verse afectados.

Los niveles del lago Powell también están cayendo, amenazando los aproximadamente cinco mil millones de kilovatios hora de electricidad generados cada año en la presa Glen Canyon.

Colorado, Nuevo México, Utah y Wyoming obtienen agua de los afluentes y otros embalses que desembocan en el lago Powell. El agua de tres embalses en esos estados se ha drenado para mantener los niveles de agua en el lago Powell y proteger la red eléctrica impulsada por la presa Glen Canyon.

¿Qué estados se verán afectados por los recortes?

En los EE. UU., Arizona será el más afectado y perderá el 18 por ciento de su participación en el río el próximo año, o 512,000 acres-pies de agua. Eso es alrededor del ocho por ciento del uso total de agua del estado.

Un acre-pie es suficiente agua para abastecer a uno o dos hogares al año.

Nevada perderá aproximadamente el siete por ciento de su asignación, o 21.000 acres-pies de agua. Pero no sentirá la escasez en gran parte debido a los esfuerzos de conservación.

California se salva de los recortes inmediatos porque tiene más derechos de agua que Arizona y Nevada.

México verá una reducción de aproximadamente cinco por ciento, o 80,000 acres-pies.

¿Quién verá cortado el suministro de agua?

Los agricultores del centro de Arizona, que se encuentran entre los mayores productores de ganado, lácteos, alfalfa, trigo y cebada del estado, serán los más afectados por los recortes . Su asignación proviene del agua considerada “extra” por la agencia que suministra agua a gran parte de la región, lo que los convierte en los primeros en perderla durante una escasez.

Como resultado, es probable que los agricultores necesiten dejar la tierra en barbecho, como ya lo han hecho muchos en los últimos años debido a la sequía persistente, y depender aún más del agua subterránea, cambiar a cultivos que ahorren agua y encontrar otras formas de utilizar menos agua.

Los proveedores de agua han planeado para la declaración de escasez diversificando y conservando su suministro de agua, por ejemplo, almacenando agua en cuencas subterráneas. Aún así, los cortes de agua hacen que sea más difícil planificar el futuro.

Un granjero descarga válvulas en una granja cerca de Casa Grande, Arizona, el 20 de julio. (Felicia Fonseca / The Associated Press)

El Proyecto de Arizona Central, que suministra agua a las principales ciudades de Arizona, ya no almacenará agua de río ni repondrá algunos sistemas de agua subterránea el próximo año debido a la cortes.

“Es un momento histórico en el que la sequía y el cambio climático están a nuestra puerta”, dijo Chuck Cullom del Proyecto de Arizona Central.

Ciudades como Las Vegas, Phoenix y Tucson, y las tribus nativas americanas están protegidas de la primera ronda de recortes.

¿Se puede revertir el declive del lago Mead?

Los niveles de agua en el embalse han estado cayendo desde 1999 debido a la sequía que envolvió el oeste y al aumento de la demanda de agua. Dado que se espera que los patrones climáticos empeoren, los expertos dicen que es posible que el depósito nunca se vuelva a llenar.

Aunque el lago Mead y el lago Powell teóricamente podrían rellenarse, sería más prudente planificar un futuro más cálido y seco con menos agua de río, dijo Porter de la Universidad Estatal de Arizona.


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