Los astrónomos pueden haber encontrado indicios de vida en las nubes de Venus

Written by on September 15, 2020


Los astrónomos han detectado una firma química en la atmósfera de Venus que puede estar asociada con la vida.

Si bien la firma no es lo suficientemente sólida como para declarar definitivamente que hay vida en nuestro vecino planetario más cercano, en un nuevo artículo publicado hoy en la revista Nature Astronomy el equipo internacional dice que sí descartó cualquier otra fuente conocida que pudiera haber producido el compuesto químico fosfina.

“La razón por la que estamos tan entusiasmados con este hallazgo en este artículo es que encontramos gas fosfina, que no pertenece a la atmósfera de Venus”, dijo la coautora canadiense Sara Seager, profesora de ciencia y física planetaria en el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT).

“Podemos decir que podría estar asociado con la vida”.

La fosfina, químicamente conocida como PH3, es producida en la Tierra por organismos que no requieren oxígeno para sobrevivir, o puede crearse en laboratorios. En los últimos años, los astrónomos han propuesto que podría usarse como una firma química que podría estar asociada con procesos biológicos en exoplanetas, planetas que orbitan estrellas distantes.

Esta impresión artística representa a Venus, donde los científicos han confirmado la detección de moléculas de fosfina, que se muestra en el recuadro. Los astrónomos han especulado durante décadas que podría existir vida en las nubes altas de Venus. La detección de fosfina podría apuntar a tal vida 'aérea' extraterrestre. (ESO M. Kornmesser / L. Calçada / NASA / JPL / Caltech)

Autora principal Jane Greaves, profesora de astronomía en la Universidad de Cardiff en el Reino Unido, decidió mirar más de cerca en un esfuerzo por detectar fosfina, inicialmente usando el telescopio James Clerk Maxwell en Hawai para mirar en las nubes de Venus. Hizo la detección, que fue un poco sorprendente, y luego la siguió con observaciones con el observatorio Atacama Large Millimeter Array (ALMA) en Chile, que confirmó los hallazgos.

Pero no pudieron explicar la cantidad de fosfina que encontraron.

“Pudimos hacer cálculos para muchas cosas, como volcanes … cosas como meteoros que arrojan rocas nuevas a la atmósfera, incluso rayos, todas estas cosas que podrían ser un impulso de energía”, dijo Greaves. “Y descubrimos que te faltaban unas 10.000 veces la fosfina que necesitarías si hicieras nuevas suposiciones razonables para estas fuentes”.

Eso eliminó todo, excepto la posibilidad de procesos biológicos en las nubes de Venus, aunque los autores señalaron que podría haber procesos fotoquímicos o químicos desconocidos.

Cierto escepticismo

A menudo se hace referencia a Venus como nuestro planeta hermano. Aproximadamente del mismo tamaño que la Tierra, se cree que Venus tuvo océanos durante dos o tres mil millones de años después de su formación. Sin embargo, hace aproximadamente 700 millones de años, experimentó un cambio dramático que produjo un tipo de efecto invernadero desbocado. Ahora, el planeta cubierto de nubes es el más caliente de nuestro sistema solar, con temperaturas lo suficientemente altas como para derretir el plomo y un ambiente de dióxido de carbono aplastante que es extremadamente inhóspito para que exista vida en su superficie.

Sin embargo, durante mucho tiempo se ha planteado la hipótesis de que podría existir vida en una región de atmósfera espesa y nublada, entre 48 y 60 kilómetros sobre la superficie, el lugar donde se detectó fosfina.

La detección de fosfina en las nubes de Venus podría apuntar a vida “aérea” extraterrestre en su atmósfera. 1:41

Las nubes mismas están compuestas de dióxido de azufre, lo que hace que el ambiente sea muy ácido y, teóricamente, inhóspito. Sin embargo, durante las últimas décadas, los científicos han descubierto vida en la Tierra que puede vivir en duras condiciones, llamadas extremófilos.

“Hemos descubierto que, de hecho, existen lo que llamamos organismos acidófilos, organismos a los que les encanta vivir en ácidos fuertes”, dijo David Grinspoon, científico principal del Instituto de Ciencias Planetarias, que no participó en el estudio. “Y ni siquiera sabemos el límite de cuán ácido puede prosperar la vida en un entorno”.

Grinspoon ha sido durante mucho tiempo un defensor de la posibilidad de que exista vida en las nubes de Venus. Sin embargo, como los autores del artículo, es cauteloso al declarar que se ha encontrado vida.

“Es un hallazgo maravilloso”, dijo. “Por supuesto, es necesario ejercitar la cantidad adecuada de escepticismo”.

Pero, dijo, los hallazgos sugieren que hay algo que repone la fosfina que no se puede explicar.

“No es suficiente decir, 'Oh, podría haber habido una fuente hace millones de años, y luego está rondando'. No, no anda por ahí “, dijo Grinspon. “Así que tiene que haber una fuente continua. Es como si entras en una casa y la bañera tiene agua, pero el desagüe está abierto. Entonces, o el grifo está abierto o el grifo simplemente abierto”.

Un equipo internacional de astrónomos anunció hoy el descubrimiento de una molécula rara, la fosfina, en las nubes de Venus. 0:37

La vida que existe en las nubes no tiene precedentes. En la Tierra, hay bacterias que son arrastradas a nuestra atmósfera e incluso pueden ser transportadas a través de continentes. Pero finalmente, la bacteria vuelve a asentarse en la superficie. En Venus, sin embargo, la hipótesis es que los microbios podrían tener tasas de reproducción rápidas, donde habría una reposición constante en la capa de nubes permanente.

“Realmente no importa si algunos de ellos están muriendo, porque se están reabasteciendo”, dijo Grinspoon. “Piense en ello como un estanque donde la gente estaba pescando: si los peces se reproducen lo suficientemente rápido, o se están repoblando o lo que sea, entonces no significa que no digas: 'Oh, bueno, están se quedará sin pescado porque se está pescando '. No, hay una población en estado estable. Y esa es la imagen que potencialmente tenemos de la vida en las nubes de Venus “.

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Pero eso no significa que no exista una explicación alternativa.

“Ya sabemos que están sucediendo cosas raras en la atmósfera de Venus”, dijo Nick Cowan, profesor de los departamentos de Física y Ciencias de la Tierra y Planetarias de la Universidad McGill, que tampoco participó en el estudio. “Y el escenario más probable es que se trate de una química extraña que ocurre en la atmósfera de Venus en lugar de una nueva rama de la vida en sus nubes.

” Cada año descubrimos todo tipo de ciencia atmosférica nueva y emocionante, atmosférico …


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