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La sonda Plutón encuentra una misteriosa luz nocturna en el universo

Written by on December 5, 2020


¿Qué tan oscuro es el espacio? Los astrónomos que intentaron responder a la pregunta encontraron una respuesta sorprendente: no tan oscura como pensaban que sería.

Los investigadores que utilizaron imágenes de la distante sonda espacial New Horizons de la NASA han encontrado un resplandor muy tenue de luz visible que inunda el universo.

El astrónomo Tod Lauer, del Laboratorio Nacional de Investigación de Astronomía Óptica-Infrarroja (NOIRLab) de la National Science Foundation, examinó imágenes tomadas por la sonda mientras miraba más allá de nuestra galaxia. Él y sus colegas buscaban particularmente campos de visión que no incluyan estrellas y galaxias para poder medir qué tan oscuro era el espacio.

“Lo que encontramos cuando terminamos es un poco más de luz de lo que pensamos que estaba o debería estar allí”, le dijo al presentador de Quirks & Quarks Bob McDonald.

El telescopio espacial Hubble ve la emisión de luz de una galaxia. (ESA / Hubble & NASA, D. Rosario et)

“Hay un brillo muy tenue, muy tenue, pero es más de lo que podemos explicar a partir de fuentes conocidas, “como estrellas locales, galaxias distantes o polvo interestelar”, dijo.

“Así que es un pequeño componente del universo lo que hemos descubierto”.

Un misterio resplandeciente

Para tratar de comprender la fuente del tenue resplandor, Lauer y sus colegas eliminaron sistemáticamente todas las fuentes de luz que pudiera ser. Las imágenes de New Horizons, hasta ahora, son las únicas que podrían ser útiles en este estudio, que ha sido aceptado para su publicación en The Astrophysical Journal.

Después del sobrevuelo de Plutón de New Horizons en el verano de 2015, continuó a través de los confines de nuestro sistema solar y actualmente se encuentra en el borde del cinturón de Kuiper y a punto de partir. el sistema solar, por lo que es solo la quinta nave hecha por el hombre en hacerlo.

En el sistema solar interior, el espacio está lleno de partículas de polvo que reflejan la luz del sol, lo que produce un brillo difuso en las imágenes tomadas por telescopios terrestres u orbitales.

Pero más allá de Plutón, donde New Horizons navega actualmente, está más allá de la “contaminación” lumínica causada por la luz solar que rebota en el polvo y los escombros de nuestro sistema solar. Es capaz de ver la oscuridad del espacio claramente de la misma forma en que vemos las estrellas nocturnas con mayor claridad cuando dejamos una ciudad y salimos al campo.

El equipo examinó el archivo de imágenes de la misión New Horizons y restó todas las fuentes de luz conocidas, incluidas las estrellas de la Vía Láctea y las galaxias distantes.

También tuvieron que eliminar la luz que pudiera provenir de la propia nave espacial, posibles defectos en la cámara y posibles errores en sus cálculos.

VER | El viaje de New Horizons animado. (NASA)

El misterioso resplandor difuso permaneció.

Hasta ahora, el equipo no tiene una buena explicación para la fuente de esta luz y se quedan con la especulación. Una posibilidad son las estrellas rebeldes en el espacio intergaláctico que son demasiado tenues para verse como puntos de luz, dijo Lauer.

“Tal vez hay estrellas que han sido arrancadas de las galaxias cuando emergen e interactúan entre sí de modo que forman un fondo difuso”.

“Hay un par de sugerencias más alocadas”, dijo Lauer. Uno tenía que ver con interacciones entre partículas aún hipotéticas de “materia oscura” exótica que se cree que está presente en todo el universo.

“Algunas personas han pensado que podría haber partículas que interactúan y ocasionalmente se aniquilan entre sí y que podrían producir luz. Eso es más especulativo”.

Lauer incluso ha revisado una teoría previamente descartada, una que los astrónomos no quieren ser verdad.

“New Horizons tiene un instrumento para buscar polvo simplemente por impacto directo, y no vemos mucho. Así que creemos que está limpio”, dijo. “Pero tal vez estemos equivocados y tal vez haya una nube difusa de polvo que dispersa la luz solar incluso en el cinturón de Kuiper”.

¿Qué tan brillante es este tenue resplandor?

Lauer dice este difuso resplandor representa una cantidad significativa de luz, aproximadamente la misma cantidad de luz que vemos en las galaxias del universo. Está muy extendido por la inmensidad del espacio.

Tampoco es muy interesante de ver en las imágenes capturadas por New Horizons.

“Parece ruido”, dijo Lauer. “Es tan emocionante como mirar una imagen en blanco en el televisor. Es simplemente estático”.

Para dar una idea aproximada de lo tenue que es este brillo, Lauer dio una analogía.

“Imagina que estás en el campo y es una noche sin luna”, dijo. “Tienes un vecino a una milla de distancia y el vecino entra en su cocina a las 3 a. M. Y abre la puerta del refrigerador. Obtener tanta luz desde una milla de distancia es aproximadamente el equivalente a lo que estamos viendo desde el universo distante . “

Si bien los astrónomos no tienen una explicación satisfactoria para esta luz, encontrar un nuevo fenómeno como este, un nuevo rompecabezas que resolver, es ciertamente gratificante en sí mismo

” Si no teníamos nuestros misterios, tendríamos que encontrar algo más que hacer. Uno de mis placeres de ser astrónomo es que puedes hacer preguntas como, '¿Qué tan oscuro es el espacio?' “, dijo.

“Siempre habrá misterios, espero”.


Escrito y producido por Mark Crawley


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