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La misión china de retorno de muestras a la luna se remonta a la carrera lunar de la década de 1960

Written by on November 28, 2020


Una sonda robótica china llamada Chang'e 5 está en camino a la luna donde aterrizará, recogerá muestras y las devolverá a la Tierra. Esta es la primera misión robótica de devolución de muestras desde los esfuerzos rusos en la década de 1960. Esos fueron un esfuerzo por dejar su huella en la superficie lunar después de que fallara su programa lunar tripulado.

Cuando Neil Armstrong y Buzz Aldrin hicieron su histórico aterrizaje en la luna en julio de 1969, una sonda robótica rusa secreta llamada Luna 15 estaba allí al mismo tiempo. Fue un intento de tomar una muestra de suelo lunar y devolverla a la Tierra antes de que regresaran los astronautas estadounidenses. Los rusos habían perdido la carrera para llevar humanos a la luna, pero estaban tratando de agarrar una 'primera' y dominar la luna de manera robótica.

Desafortunadamente, el Luna 15 se estrelló durante su intento de aterrizaje y se perdió la oportunidad de un golpe de propaganda. Sin embargo, su misión Luna 16 devolvió con éxito unos 100 gramos de suelo lunar un año después y otras dos misiones de retorno de muestras tuvieron éxito en los años siguientes, con la última, Luna 24 en 1976: dos años después de que terminara el programa Apollo.

Si bien estas misiones robóticas de devolución de muestras no entregaron tanto material lunar como los astronautas del Apolo, eran considerablemente más baratas y parte de una larga historia de exploración lunar robótica rusa y estadounidense que involucró a docenas de impactadores, orbitadores y módulos de aterrizaje. y rovers.

En esta foto proporcionada el jueves 3 de enero de 2019 por la Administración Nacional del Espacio de China a través de la Agencia de Noticias Xinhua, Yutu-2 , El rover lunar de China, deja marcas de ruedas después de dejar el módulo de aterrizaje que aterrizó en la superficie del otro lado de la luna. La misión de retorno de muestras Chang'e 5 de China se lanzó esta semana. (Administración Nacional del Espacio de China / Agencia de Noticias Xinhua a través de AP)

En cierto modo, estamos en otra carrera lunar en este momento que se hace eco de la carrera de hace cincuenta años, excepto que esta vez parece que los robots podrían estar a la cabeza. China está utilizando módulos de aterrizaje robóticos para explorar la luna y, si todo va bien, Chang'e 5 traerá de vuelta varios kilogramos de rocas lunares. Mientras tanto, Estados Unidos está luchando por desarrollar un esfuerzo mucho más costoso, confiando en cohetes enormes (y muy retrasados) que llevarán a los humanos a la luna con su programa Artemis .

Una vez más, surge la pregunta de si los humanos o los robots son los más adecuados para la exploración espacial.

Lo debatimos en una edición especial de Quirks & Quarks el año pasado.

El astronauta canadiense Chris Hadfield encabezó el primer debate público de Quirks & Quarks, que planteaba la pregunta: ¿Deberían los humanos estar en el espacio? (Olsy Sorokina, CBC)

Las misiones humanas son mucho más caras e históricamente están mucho más impulsadas por la política que la exploración robótica. La decisión de la administración Kennedy en 1961 de enviar humanos a la luna fue parte de la competencia de la Guerra Fría entre Estados Unidos y la Unión Soviética para demostrar la superioridad técnica entre sí.

El programa actual de Artemis también ha sido influenciado políticamente. Originalmente, el plan era construir primero una estación espacial llamada Gateway en órbita alrededor de la luna. Una vez que se completó, los astronautas serían enviados a la superficie en algún momento de esta década. Cuando la administración Trump llegó al poder, el aterrizaje se adelantó hasta 2024, que habría sido el último año del segundo mandato del presidente Trump. La administración de Biden no ha dicho si se mantendrá en ese apretado calendario.

El cohete gigante de la luna nueva de la NASA, el Space Launch System ( SLS) está programado para realizar su primer vuelo el próximo año. Mientras tanto, tres empresas privadas – SpaceX, Blue Origin y Dynetics – han sido contratadas para desarrollar módulos de aterrizaje lunares que viajen en sus propios cohetes. Pero el ritmo de desarrollo de estos programas hace que la fecha límite actual para el aterrizaje lunar de la NASA en 2024 sea bastante ambiciosa.

Esta ilustración muestra el rover Perseverance de la NASA operando en la superficie de Marte. La perseverancia aterrizará en el cráter Jezero del planeta rojo poco después de las 3:40 p.m. EST (12:40 pm PST) del 18 de febrero de 2021. (NASA / JPL-Caltech)

Mientras tanto, China continúa con su robótica programa más allá de la luna con la misión Tianwen 1 actualmente en camino a Marte. La nave incluye un orbitador y un módulo de aterrizaje, lo que convertirá a China en el tercer país en realizar un aterrizaje suave en Marte después de Rusia y EE. UU. Esta no es una misión de retorno de muestra, pero no es descabellado pensar que China podría aplicar una tecnología similar. está utilizando en la luna para devolver muestras de Marte en el futuro.

Los robots siempre han ido audazmente a donde nadie había ido antes, explorando todos los planetas del sistema solar, así como planetas enanos, lunas, asteroides y cometas. Llevan a cabo el reconocimiento inicial de otros mundos, examinan el terreno y eligen los mejores lugares de aterrizaje para los humanos que los siguen.

Actualmente, toda una flota de robots está volando alrededor del sistema solar. Otros dos están en camino a Marte con la misión Hope de los Emiratos Árabes Unidos y el módulo de aterrizaje Perseverance de la NASA programado para llegar en febrero.

Concepción artística de la llegada de Hayabusa2 a Ryugu (JAXA)
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Más allá de Marte, las naves espaciales japonesa Hayabusa2 y estadounidense OSIRIS-REx están trayendo a casa muestras que recolectaron de asteroides. La NASA está planeando futuras misiones para visitar Europa, una luna de Júpiter y Titán, una misteriosa luna de Saturno, la única luna con una atmósfera espesa y lagos de metano líquido en su superficie.

No hay duda de que será un momento dramático cuando los próximos pies humanos vuelvan a pisar suelo lunar. La exploración humana del espacio captura la imaginación del público, proporciona modelos a seguir para los jóvenes y pone a prueba los límites de la resistencia técnica, física y psicológica. Pero los humanos no han ido muy lejos. La última misión a la luna fue en 1972. Aún se extenderán los límites de nuestra tecnología para regresar allí casi medio siglo después,

Mientras tanto, los verdaderos exploradores del espacio, nuestros silenciosos servidores mecánicos, continuarán sus viajes de mayor alcance para alcanzar y tocar literalmente otros mundos.


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