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La escasez de helio deja en apuros a algunas universidades del oeste de Canadá

Written by on November 26, 2021


Investigadores de algunas universidades canadienses están lidiando con la escasez de helio, lo que podría poner en peligro la investigación científica y poner los equipos en riesgo de sufrir daños.

El helio es fundamental para mantener los imanes superconductores en instrumentos, como espectrómetros de masas y máquinas de resonancia magnética, a temperaturas extremadamente bajas.

Ryan McKay, gerente de instalaciones de la Universidad de Alberta a cargo del equipo especializado, dijo que un proveedor estadounidense le informó recientemente que los envíos de helio ya no podían garantizarse debido a problemas en la planta.

“Nos dijeron que no deberíamos esperar helio hasta enero del próximo año, que es realmente crucial para nuestros sistemas”, dijo.

Hay alrededor de 24 imanes superconductores en el campus, dijo McKay. Los instrumentos se utilizan las 24 horas del día todos los días del año.

Hay aproximadamente 24 imanes superconductores en el campus de la Universidad de Alberta. (Julia Wong / CBC)

“Sin un suministro constante de helio, corremos el riesgo de dañar nuestra instrumentación”, dijo McKay. “Nos arriesgamos a perder nuestra instrumentación y toda la investigación asociada”.

Sin un suministro constante de helio, corremos el riesgo de dañar nuestra instrumentación. – Ryan McKay {1945901529} }

La escasez podría comprometer la investigación que depende de las máquinas que requieren helio, incluido el trabajo en energías renovables, implantes biomédicos e incluso COVID-19.

Vlad Michaelis, profesor asociado de química en la U of A y la Cátedra de Investigación de Canadá en resonancia magnética de materiales avanzados, dijo que si un imán no se vuelve a llenar con helio a tiempo, ya no será capaz de retener el campo magnético y dañarse o fallar.

“Tenemos que entrar en un modo de precaución en el que tratamos de elaborar estrategias sobre cómo usar lo que tenemos y mantener la longevidad tanto como sea posible”, dijo Michaelis.

El problema no se limita a la Universidad de Alberta; El campus de Okanagan de la Universidad de Columbia Británica se enfrenta a una situación similar.

Paul Shipley, profesor asociado de química en UBC Okanagan, dijo que la universidad está sufriendo significativamente debido a la escasez de helio y está en peligro de perder un imán este fin de semana debido a la falta de helio líquido.

Problemas de suministro

Sophia Hayes es profesora de química e investigadora científica en la Universidad de Washington en St. Louis que usa helio.

Dijo que puede haber escasez periódica de helio y que solo hay tres proveedores importantes en todo el mundo: Estados Unidos, Argelia y Qatar.

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Los investigadores de la Universidad de Alberta están luchando con la escasez de helio, lo que podría poner en peligro la investigación científica. 2:20

“Entonces, si hay alguna interrupción en cualquier aspecto de la cadena de suministro, si hay un problema de envío debido a un conflicto en un territorio de ultramar o si hay un mantenimiento importante en la parte estadounidense de la cadena de suministro, entonces eso puede conducir a grandes recesiones “, dijo Hayes.

El frágil sistema de suministro está provocando conversaciones sobre si se necesita más producción nacional de helio.

McKay dijo que la pandemia de COVID-19 ha demostrado cuán vulnerables pueden ser las fronteras y que debería haber capacidades nacionales de producción.

“Seguro que sería bueno tener una opción hecha en Canadá si es posible”, dijo.

En los últimos días han llegado a la Universidad de Alberta envíos inesperados de helio. McKay se ha apresurado a encontrar envíos de otros lugares, aliviando una situación difícil, pero aún se necesita un suministro confiable.

Impulsar la producción

Provincias como Alberta y Saskatchewan están aprovechando sus reservas de helio bajo tierra.

La semana pasada, Saskatchewan anunció un plan de acción para impulsar la producción de helio en esa provincia.

El ministro de Energía, Bronwyn Eyre, dijo que la provincia realizó estudios geológicos de aproximadamente 88.000 pozos de petróleo y gas y cerca de 6.500 pruebas de análisis de gas.

“Confirman que Saskatchewan tiene concentraciones de helio de clase mundial”, dijo Eyre.

“Esperamos que podamos lograr hasta el 10% de la participación del mercado mundial para 2030”.

McKay y Michaelis señalan el trabajo que se está realizando en las praderas con helio, y dicen que hay opciones adicionales son algo bueno.

“Creo que una vez que se pongan en marcha, será una adición muy buena, al menos para nuestros problemas de suministro”, dijo Michaelis.


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