Investigadores indagan en el norte de Canadá para comprender el almacenamiento de carbono en el permafrost

Written by on September 16, 2020


Los científicos han sospechado durante mucho tiempo que el deshielo del permafrost es una mala noticia para el medio ambiente.

Un nuevo estudio, publicado recientemente en Nature Communications, busca comprender cómo el carbono bloqueado en el suelo congelado se libera a la atmósfera mediante el estudio de muestras de núcleos de todo el norte de Canadá.

“Este estudio realmente ha aumentado el conocimiento de los depósitos de carbono del permafrost en una gran franja de Canadá que antes … nunca se examinó antes”, dijo Melissa Lafrenière, investigadora principal del estudio. El estudio fue escrito y dirigido por Julien Fouché de la Queen's University.

Cuando el carbono del suelo se convierte en dióxido de carbono, puede contribuir al calentamiento climático, dijo Lafrenière.

El estudio encontró que el carbono no solo se libera en el suelo que se está descongelando, sino que también termina en el agua y potencialmente se vierte en lagos y ríos donde se descompone rápidamente en dióxido de carbono.

Deshielo y disturbios del permafrost en el Observatorio de la Cuenca del Ártico de Cape Bounty ubicado en el Alto Ártico canadiense. (Enviado por Melissa Lafrenière)

Se tomaron veinticinco muestras principales de nueve regiones de Canadá, incluido el Alto Ártico, Churchill, Man., Nunavik, Que., Daring Lake, NWT y Baker Creek en Yukon, cerca de la frontera con Alaska.

El paisaje varía desde bosques boreales hasta turberas y vegetación de tundra.

El tamaño de la muestra es pequeño, pero Lafrenière dice que cuando se trata de calcular cuánto carbono se almacena en el permafrost a nivel mundial, pocas muestras provienen del Ártico de Canadá.

“Hay una gran laguna en el conocimiento”, dijo Lafrenière, incluida la comprensión del potencial del carbono en el deshielo del permafrost para liberarse y eventualmente terminar en lagos, ríos y la atmósfera.

“Esta nueva investigación ayuda a llenar ese vacío”, dijo.

Como el té que se filtra de una bolsita de té

El estudio se centró en el permafrost hasta tres metros de profundidad en el suelo.

Encontró niveles más altos de carbono y nutrientes como el nitrógeno en áreas de uno a dos metros de profundidad, las áreas “más vulnerables” al deshielo, dijo Lafrenière.

Cuando el suelo rico en carbono se mezcla con el agua, ese suelo se descompone en pedazos más pequeños y potencialmente puede pasar a sistemas acuáticos, como lagos y ríos, como el té que se filtra de una bolsita de té, dijo Lafrenière.

Esta materia orgánica disuelta es más fácil de digerir por microorganismos, como bacterias y hongos, dijo. Cuando los microorganismos comen esa materia, se descompone y se libera dióxido de carbono, dijo Lafrenière.

“Es solo una prueba más del potencial del permafrost para alimentar esta retroalimentación positiva”, dijo.

Ashley Rudy, científica de datos geotécnicos del permafrost, se encuentra sobre los escombros de un deslizamiento de tierra en un afluente del río Redstone, en Central Mackenzie Valley en agosto de 2020. (Enviado por Steve Kokelj)

Los Territorios del Noroeste tienen uno de los permafrost más ricos en hielo de Canadá, dijo Ashley Rudy, científica de datos geotécnicos del permafrost que estudia los deslizamientos de tierra de la degradación del permafrost y los corredores de infraestructura en el NWT

Ella ha observado agua del color del té en los lagos mientras volaba sobre la región central del valle de Mackenzie en el N.W.T., más evidencia de que el carbono orgánico disuelto está ingresando al sistema de agua.

“Sabemos que esta área se está acelerando con respecto a la degradación del permafrost” debido al deshielo del permafrost rico en hielo, dijo Rudy.

“Se está calentando a un ritmo más rápido”, dijo. “Estamos viendo evidencia de degradación, deslizamientos de tierra, todo este cambio cada año”.

Entender cómo y por qué están ocurriendo estos cambios es fundamental en la planificación y adaptación, dijo Rudy.

El estudio no hizo predicciones sobre cuánto carbono total en el permafrost podría liberarse a la atmósfera en Canadá.

Pero la cantidad de carbono en el permafrost poco profundo que podría ser disuelto y transportado por el agua al descongelarse podría ser alrededor de 10 a 40 veces el carbono anual emitido como dióxido de carbono en Canadá, dijo Lafrenière.

“Esto potencialmente va a impulsar un cambio climático aún más rápido”, dijo. “Es importante comprender estos sistemas para que podamos adaptarnos y mitigarlos de manera adecuada”.


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