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Fósiles raros muestran que estos gusanos eran compañeros de habitación hace más de 500 millones de años

Written by on May 30, 2021


Los científicos han descubierto raras pruebas fósiles de una estrecha relación entre especies hace más de 500 millones de años en lo que ahora son las Montañas Rocosas canadienses.

Los dos tipos de animales compartían habitualmente un hogar bajo el lecho marino durante el período Cámbrico, los fósiles del depósito de Burgess Shale en el espectáculo del Parque Nacional Yoho de BC.

Es uno de los ejemplos más antiguos en el registro fósil de simbiosis, una interacción cercana a largo plazo entre dos especies, informaron científicos canadienses en un nuevo estudio.

Todo sobre gusanos bellota

Los dos gusanos marinos son una pareja un tanto extraña cuyos parientes aún existen hoy.

El más grande de los dos es un gusano de bellota, con una cabeza en forma de bellota, un collar en la base y un cuerpo parecido a un gusano que juntos le dan una forma fálica. Los especímenes fósiles miden unos cinco centímetros de largo y un centímetro de ancho, de tamaño similar a la tapa de un marcador de dibujo.

No están relacionados con las lombrices de tierra ni con gusanos parásitos como las lombrices intestinales. En cambio, son “hemicordados” más estrechamente relacionados con los erizos de mar y con los cordados, el grupo de animales que incluye a los humanos y otros animales con columna vertebral.

La apariencia del gusano bellota apenas ha cambiado en más de 500 millones de años.

“Si tuviera una especie moderna junto a ella, las dos se verían casi exactamente iguales”, dijo Karma Nanglu, autor principal del nuevo estudio publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B .

Nanglu, investigador postdoctoral en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural en Washington, D.C., trabajó en el estudio con Jean-Bernard Caron, curador de paleontología de invertebrados en el Museo Real de Ontario en Toronto.

En un estudio anterior, encontraron que mientras los gusanos bellota modernos excavan madrigueras simples revestidas de moco, sus antiguos parientes cámbricos construían tubos robustos y elaborados a partir de una proteína llamada colágeno en el fondo del mar .

Naglu dijo que los tubos probablemente se construyeron como una estrategia de defensa para proteger contra los depredadores que existían hace 506 millones a 508 millones de años en los mares poco profundos que formaban Burgess Shale.

Estos fósiles encontrados en el depósito de Burgess Shale en el Parque Nacional Yoho de Columbia Británica muestran el tubo con las dos especies de gusanos en su interior. (Jean-Bernard Caron / Royal Ontario Museum.)

En una ubicación de Burgess Shale llamada Raymond Quarry, grandes tubos de gusanos de bellota contienen varios gusanos de bellota, sugiriendo que pueden haber colaborado en la construcción.

Los investigadores propusieron que también podrían ser menores que vivieran en una casa construida por un adulto, pero no había evidencia obvia de eso.

Todo sobre gusanos de cerdas

Los tubos también contenían pequeños compañeros de habitación de otra especie: gusanos de cerdas del tamaño de una aguja de coser (sin incluir sus cerdas).

Los gusanos de cerdas, conocidos por los científicos como poliquetos, en realidad son parientes de las lombrices de tierra y están rodeados de segmentos, cada uno con un par de cerdas. Hay más de 10,000 especies modernas en todas las formas y tamaños, incluidas algunas que se asemejan a los diminutos gusanos fósiles que se encuentran en las antiguas madrigueras de los gusanos bellota.

Curiosamente, los gusanos de cerdas de hoy en día son notorios ocupantes ilegales, que viven en madrigueras, tubos, conchas o incluso en los cuerpos de muchos otros animales, e incluso se ha informado que viven con gusanos bellotas, dijo Nanglu.

Aprovechar una vivienda construida por otro animal es, dijo, un “tipo de simbiosis bastante común”.

No está claro qué obtienen los gusanos de bellota de la relación. Las dos especies no tienen partes del cuerpo especializadas que sugieran que dependían la una de la otra, como lo hacen algunos animales simbióticos.

Eso llevó a los investigadores a concluir que probablemente se trata de una relación “comensal”, en la que solo los gusanos de cerdas se benefician, pero los gusanos de bellota no se ven afectados.

Karma Nanglu, autor principal del artículo, es visto durante una expedición de Burgess Shale en 2014. Los fósiles del nuevo estudio fueron recolectados durante expediciones anteriores en un sitio llamado Raymond Quarry. (Joe Moysiuk)

Hallazgo de fósiles 'Beyond lucky'

Nanglu dijo que el descubrimiento es emocionante ya que la evidencia de comportamiento es rara en el registro fósil.

“Una interacción entre especies preservadas perfectamente en la roca es más que afortunada”, dijo Nanglu. “Y la segunda cosa es … no es una asociación entre dos fósiles que se han fosilizado fácilmente. Las partes son dos de los grupos de animales más raros que se encuentran preservados con este tipo de detalle exquisito”.

Eso es porque los fósiles tienden a preservar cosas duras como huesos y conchas, y los fósiles de animales de cuerpo blando son raros.

El nuevo estudio fue financiado por la beca de posdoctorado Peter Buck Deep Time en el Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural y el Consejo de Ingeniería y Ciencias Naturales de Canadá.

Prof. Leif Tapanila, director del Museo de Historia Natural de Idaho, estudia la evidencia fósil de interacciones animales. Llamó a los fósiles de gusanos “un hallazgo notable” y dijo que la evidencia de que estaban cohabitando es “bastante convincente”.

A pesar de que son raros, este no es el ejemplo más antiguo ni el único de simbiosis. encontrado en fósiles del Cámbrico. En 2017, científicos del Museo de Historia Natural de Londres informaron fósiles de gusanos marinos de China de 520 millones de años con gusanos más pequeños adheridos a ellos .

Tapanila también ha encontrado rastros de fósiles dejados por gusanos que viven en los esqueletos de coral de un período ligeramente posterior, el Ordovícico. Pero dijo que el tipo de convivencia en el nuevo estudio es diferente y proporciona evidencia de los tipos de interacciones que habría esperado en un ecosistema tan complejo como este parece ser.

“Ver animales en asociación cercana, vivir en un espacio común … sugiere una especie de cooperación entre dos especies diferentes que creo que todavía es misteriosa”, dijo.

“¿Se están ayudando, ya sabes, a generar recursos entre sí, como lo hacen muchas simbiosis cooperativas? Y tal vez en el futuro alguien se encuentre con un fósil … que nos permita explorar ese misterio más a fondo. “