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Fósiles de cachorro de tigre dientes de sable pueden revelar secretos familiares

Written by on January 17, 2021


Una aparente familia de gatos dientes de sable con una peculiaridad genética inusual está proporcionando nuevos indicios sobre cómo vivían los depredadores hace decenas de miles de años.

Los antiguos grandes felinos, también conocidos como tigres dientes de sable y por su nombre científico Smilodon fatalis se extendieron por gran parte de América del Norte y del Sur, incluido Canadá – durante la última edad de hielo, pero se extinguió hace unos 10.000 años.

El nuevo estudio realizado por investigadores del Museo Real de Ontario en Toronto observó fósiles de individuos casi adultos que pesaban aproximadamente 132 y 141 kilogramos respectivamente, aproximadamente el tamaño de un león moderno adulto o Tigre. Pero a pesar de su enorme tamaño, parecía que no estaban preparados para la independencia adulta.

“Lo que estamos viendo aquí es la primera evidencia que respalda esta idea de que probablemente estaban con su madre a los dos años”, dijo Ashley Reynolds, autora principal de la investigación publicada esta semana en la revista iScience .

Eso es diferente a los tigres modernos que establecen y establecen sus propios territorios en una etapa de crecimiento similar.

Estos son los huesos de la mandíbula inferior izquierda de los dos gatos jóvenes con dientes de sable que fueron enterrados juntos. Ambos tenían un diente extra que no suele estar presente en los gatos con dientes de sable, lo que sugiere que estaban relacionados genéticamente. (Ashley Reynolds / Royal Ontario Museum)

Fósiles excavados en la década de 1960

Los fósiles se encontraban entre 4.000 de varios animales excavados por Investigadores del Museo Real de Ontario en Coralito, Ecuador en la década de 1960 desde un sitio que alguna vez fue un área de bosque abierto y cubierto de hierba habitada por perezosos terrestres gigantes, camellos, alpacas y algún que otro zorro.

Debido a que fueron desenterrados hace tanto tiempo, los investigadores no estaban seguros de la edad que tenían, pero fue hace entre 150.000 y 11.000 años y probablemente en el rango de hace 50.000 a 75.000 años, dijo Ashley Reynolds , autor principal del estudio.

Había 58 fósiles de Smilodon en total, pero no estaba claro de cuántos individuos procedían.

Reynolds, un candidato a doctorado en la Universidad de Toronto y el Museo Real de Ontario, miró más de cerca y encontró entre ellos dos mandíbulas inferiores izquierdas que obviamente pertenecían a dos individuos diferentes.

Contenían un conjunto completo de dientes adultos que mostraban pequeños signos de desgaste, lo que sugiere que los animales, aunque estaban casi completamente desarrollados, eran adolescentes de unos dos años, aproximadamente el equivalente a los adolescentes humanos.

La característica del diente sugiere que los fósiles estaban relacionados

Y ambos individuos tenían una característica inusual: un premolar adicional que se encuentra en solo el cinco por ciento de las mandíbulas de los gatos con dientes de sable.

Debido a que es tan raro y se sabe que la presencia de un diente adicional es genética en otros animales como los humanos, y debido a que los animales eran de tamaño similar y se encontraron juntos, los investigadores propusieron que los dos individuos eran de la misma camada de cachorros.

“Lo mejor es que tenemos evidencia de que tenemos hermanos”, dijo Reynolds. “Es muy, muy, muy raro que encuentres evidencia de que dos fósiles estén relacionados”. Y la mayoría de esos casos, dijo, involucran óvulos o recién nacidos.

Una ilustración muestra el tamaño estimado de los dos cachorros en comparación con un adulto. Habían crecido casi por completo. (Ashley Reynolds / Royal Ontario Museum)

Los animales probablemente eran sociales, no solitarios

La mayoría de los otros huesos de Smilodon encontrados con los dos cachorros parecían del tamaño correcto para provenir de los mismos animales, excepto por un cúbito, un hueso del antebrazo, que era más grande y provenía de un adulto maduro.

Los investigadores sugirieron que probablemente era la madre de los cachorros, ya que los gatos modernos generalmente son cuidados por sus madres.

Ella señaló que cuando los tigres modernos están tan cerca de estar completamente desarrollados, ya han salido y establecido sus propios territorios.

Si estos cachorros todavía estuvieran con su madre, eso implicaría que los gatos con dientes de sable eran más como leones: animales sociales que permanecen con sus padres durante más tiempo que los tigres solitarios.

Aunque comúnmente se le conoce como el tigre dientes de sable, Smilodon en realidad no está estrechamente relacionado con los grandes felinos modernos como los tigres y los leones.

Reynolds señaló que otros estudios sugieren que los enormes e icónicos caninos con forma de sable de Smilodon, utilizados para la caza, tardaron unos dos años en crecer. Los juveniles pueden haber dependido de su grupo familiar hasta que se hubieran desarrollado por completo, ella dijo.

“Nunca podremos salir y ver un gato con dientes de sable en la naturaleza”, dijo. Pero, basándose en la interpretación de la evidencia fósil, dijo, “es bastante notable pensar lo que podemos decir sobre los animales que han desaparecido durante miles de años”.

El escultor de animales belga Emmanuel Janssens Casteels trabaja en una réplica de un gato con dientes de sable en su taller de Prayssas, Francia. Los característicos “dientes de sable” del animal se utilizaron para la caza y tardaron unos dos años en crecer. (Regis Duvignau / Reuters)

Se necesitan más estudios para verificar las suposiciones

Larisa DeSantis, una paleontóloga que ha estudiado gatos dientes de sable pero que no participó en el estudio, dijo que el artículo “invita a la reflexión y plantea varias hipótesis interesantes sobre la sociabilidad de los gatos [sabre-toothed]”.

Pero DeSantis, profesor asociado de ciencias biológicas y ciencias de la tierra y ambientales en la Universidad de Vanderbilt en Nashville, Tennessee, dijo que las conclusiones del artículo se basan en muchas suposiciones sobre la relación de los individuos que no se han verificado con técnicas como el análisis de ADN o incluso la datación por radiocarbono para confirmar que todos murieron al mismo tiempo.

“Parece lógico que los gatos dientes de sable también [like lions] tengan un período prolongado de cuidado parental; sin embargo, esto es difícil de probar con fósiles”, dijo en un correo electrónico.

“Un estudio más detallado de estos especímenes puede ayudar a aportar más claridad al comportamiento social de los gatos dientes de sable”.

Reynolds dijo que la datación por radiocarbono es complicada para los fósiles encontrados en sitios como Coralito, que está saturado de alquitrán, y la probabilidad de obtener ADN de fósiles de este tipo de entorno también es baja. Pero dijo que sería interesante probar ambas técnicas.

Margaret Lewis, una paleontóloga que estudia la evolución de los mamíferos carnívoros y tampoco participó en la investigación, dijo que la hipótesis de los investigadores de que los gatos estaban relacionados y las conclusiones extraídas de eso son posibles.

“Qué tan probable es, es difícil de decir porque es una cosa construida sobre otra”, dijo …


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