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Estamos en una nueva carrera espacial, pero ¿qué precio le está cobrando a nuestro medio ambiente?

Written by on April 22, 2021


Los lanzamientos de cohetes son una impresionante culminación del ingenio humano a medida que nos impulsan hacia el futuro, pero existe una creciente preocupación por el hecho de que no se han realizado suficientes investigaciones sobre su efecto en el medio ambiente.

Si bien algunos pueden estar preocupados por las posibles emisiones de gases de efecto invernadero, ese no es el problema principal. En cambio, es el agotamiento del ozono y los efectos potenciales en nuestra atmósfera superior, específicamente la estratosfera, junto con las preocupaciones sobre los combustibles tóxicos.

El problema ha pasado desapercibido, según Martin Ross, un científico atmosférico de The Aerospace Corporation, porque la gente todavía piensa que los lanzamientos de cohetes son raros.

Pero es hora de enfrentar el hecho de que podemos estar entrando en una era de auge, dijo.

“Uno de los argumentos que la gente ha utilizado en el pasado era decir que realmente no necesitamos prestar atención a los cohetes ni a la industria espacial, o que la industria espacial es pequeña y siempre va ser pequeño “, dijo Ross.

“Pero creo que los desarrollos que estamos viendo en los últimos años muestran que … el espacio está entrando en esta fase de crecimiento muy rápido como lo vio la aviación en los años 20 y 30”.

Hollín negro en la atmósfera

La estratosfera es un factor meteorológico importante para los sistemas de la Tierra, y ahí es donde terminan algunas partículas de los lanzamientos de cohetes.

La capa de ozono, que nos ayuda a protegernos de los dañinos rayos ultravioleta del sol, también se encuentra en la estratosfera. En 1990, el Protocolo de Montreal se convirtió en ley que prohíbe las sustancias dañinas que agotan la capa de ozono, como los clorofluorocarbonos (CFC), que se utilizan en cosas como refrigeradores y acondicionadores de aire, después de que se reveló que la capa de ozono se estaba eliminado por estos productos químicos. Si bien el protocolo se refería a las aerolíneas, no se mencionaba a la industria aeroespacial.

Pero ahora algunos expertos de la industria están preocupados de que sin supervisión, podríamos tener un problema.

Hay diferentes tipos de propulsores de cohetes. Algunos, como el oxígeno líquido y el hidrógeno líquido, producen principalmente vapor de agua y tienen poco impacto ambiental. Estos se utilizaron en lanzamientos de transbordadores anteriores e incluso en los vehículos Saturno V de la era Apolo.

El transbordador espacial Discovery se aleja de la plataforma de lanzamiento 39A en el Centro espacial Kennedy, el 30 de agosto de 1984, comenzando su viaje inaugural y una carrera histórica en vuelos espaciales que duró más de 26 años. El vehículo de lanzamiento constaba de un tanque de motor principal (naranja) y dos propulsores de cohetes sólidos (blancos). (NASA)

Luego están los que producen partículas de alúmina en la estratosfera, como los de propulsores de cohetes sólidos, que también se usaron en el pasado lanzamientos de lanzaderas, y algunas empresas de lanzamiento todavía lo utilizan.

Finalmente, están los que depositan hollín negro en la estratosfera, como el queroseno utilizado en los cohetes Falcon 9 de SpaceX y Soyuz de Rusia.

Es la alúmina y el hollín negro lo que más preocupa a los expertos.

“La atmósfera es compleja”, dijo Jessica Dallas, candidata a doctorado en el Centro Australiano de Investigación en Ingeniería Espacial, en Nueva Gales del Sur. “No tenemos una comprensión completa de la circulación atmosférica y cómo funcionan realmente todos los mecanismos en la atmósfera. Y eso significa que tampoco tenemos una buena idea de lo que sucede cuando inyectamos estas partículas en el estratosfera “.

Dallas, quien escribió un análisis exhaustivo de la investigación sobre los propulsores de cohetes, dijo que le preocupa que no se hayan realizado estudios sobre cómo estas partículas interactúan en nuestra atmósfera.

“Las cosas tienden a permanecer en la estratosfera durante mucho tiempo, porque en realidad hay una tasa de mezcla muy baja [lower in the atmosphere]”, dijo.

“Entonces, lo que tienes son partículas negras que se depositan en la estratosfera y luego permanecen en la estratosfera durante unos tres o cuatro años … mientras que con las partículas de alúmina, se quedan un poco más localmente, porque son más grandes y pesados ​​”.

El amanecer de la nueva era espacial

Si bien los expertos dicen que estas emisiones de cohetes no son un problema urgente ahora, existe la preocupación de que se conviertan en uno a medida que crece la industria.

Los lanzamientos al espacio están lejos de ser raros: en 2016, hubo aproximadamente 80; en 2018, hubo alrededor de 111, lo que marca la primera vez desde 1990 que hubo más de 100 lanzamientos. Desde entonces, ha habido cerca de 100 lanzamientos al año, y hasta el 20 de abril, ya ha habido 30 lanzamientos este año, la mitad de ellos solo en los Estados Unidos.

Y no parece haber ningún indicio de que se esté desacelerando. Por el contrario: con más y más países involucrados en la “nueva carrera espacial”, satélites más pequeños y más baratos y la NASA y entidades comerciales como SpaceX y Blue Origin mirando la luna y posiblemente Marte, es probable que haya un aumento en los lanzamientos.

En un informe de 2018 del Centro de Política y Estrategia Espacial de The Aerospace Corporation los autores compararon el potencial de las emisiones de cohetes atmosféricos con el de los desechos espaciales orbitales, otro problema que no se abordó cuando era pequeño hace medio siglo. Hoy en día, los motores de cohetes gastados, los satélites difuntos o los escombros de las colisiones son una amenaza para los satélites e incluso para la Estación Espacial Internacional. Varias agencias espaciales, incluidas la NASA y la Agencia Espacial Europea, así como empresas privadas, están tratando de desarrollar formas de recolectarlo o mitigarlo.

Esta ilustración de la Agencia Espacial Europea representa todos los desechos espaciales de 1 mm de tamaño o más que orbitan actualmente la Tierra. Un informe de 2018 compara el problema de las emisiones de cohetes con el de los desechos espaciales, otro problema que no se abordó cuando era pequeño. (IRAS / TU Braunschweig)

“Si la magnitud potencial del problema de los desechos espaciales se hubiera reconocido a principios de la era espacial y se hubieran coordinado acciones internacionales se había tomado en ese momento para abordarlo, es posible que los desechos espaciales no se hayan convertido en el riesgo significativo que enfrentamos hoy “, escribieron los autores.

“Hoy, las emisiones de los vehículos de lanzamiento presentan un eco distintivo del problema de los desechos espaciales”.

Desarrollo de combustibles más limpios

Aparte de los impactos atmosféricos, también existe el peligro para el medio ambiente aquí en la Tierra.

La producción de algunos combustibles, como la hidracina utilizada principalmente en satélites, es altamente tóxica y cancerígena. También existe el riesgo de derrames. Pero hay algunas empresas que intentan desarrollar combustible que no solo sea menos tóxico aquí en la Tierra, sino que …


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