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Esas máscaras, guantes y toallitas COVID-19 que todos usamos están contaminando la tierra y el mar.

Written by on June 9, 2020


Los desechos de más de un millón de inodoros fluyen de tuberías de aguas residuales gigantes, creando un río apestoso que debe ser procesado en la planta de tratamiento de aguas residuales de la isla Annacis que sirve a una gran sección de Metro Vancouver.

Es solo una de las muchas instalaciones en Canadá y en todo el mundo que observa un aumento en las máscaras desechadas, guantes y toallitas húmedas que se arrojan al inodoro y causan problemas de tratamiento desde la aparición de COVID-19.

“Parece que vimos algunas máscaras subiendo”, dijo el supervisor de planta Dave Hoffman, mientras señalaba una pantalla mecánica de metal gigante que separa los elementos que no se biodegradan de la masa habitual de lodo de caca y papel higiénico.

El equipo de protección personal (PPE) y otros artículos que no se biodegradan se secan antes de terminar en una gran pila de desechos cercana. En este punto, están enmarañadas en una masa pútrida y gris, pero se destacan algunos guantes y artículos médicos, como los condones.

Es un problema que atrajo la atención de los investigadores de la Universidad de Columbia Británica que están trabajando en la creación de una máscara protectora que se biodegrade o se pueda reciclar.

“Ya sean toallitas, máscaras, guantes de goma, todas esas cosas no pueden tratarse en el sistema de alcantarillado y, de hecho, dañar nuestro equipo”, dijo Jerry Dobrovolny, director administrativo de Metro Vancouver.

Dice que ha habido un aumento en este tipo de desechos desde el estallido de la pandemia, pero no se ha cuantificado.

Algunas de las basuras no biodegradables filtradas de los desechos cloacales se reservan para secarlas y transportarlas a los vertederos. (Dillon Hodgin / CBC)

Esto se suma al problema resaltado por los infames fatbergs: toallitas húmedas y grasas de cocina que obstruyen los sistemas de alcantarillado de todo el mundo después de que las llamadas “toallitas lavables” aumentaron su popularidad.

El equipo de protección personal (EPP) relacionado con COVID-19 se suma al problema, porque incluso un pequeño porcentaje de elementos desechados incorrectamente puede obstruir bombas, tuberías y otra infraestructura.

Dobrovolny dijo que colegas en todo Canadá que manejan sistemas de alcantarillado y desechos sólidos están viendo un aumento similar en la eliminación inadecuada de EPP, y los contribuyentes terminan pagando la factura.

“Lo que estamos encontrando ahora con COVID es que esos números están aumentando. En todo el país, puede sumar más de $ 250 millones al año en mayores costos de mantenimiento”, dijo Dobrovolny.

Máscaras hechas de fibra plástica

Metro Vancouver está poniendo un nuevo énfasis en una campaña existente para alentar a las personas a tener cuidado con lo que envían al sistema de alcantarillado. Él les recuerda a los propietarios que ellos también pueden enfrentar costos personales si su sistema de alcantarillado se obstruye.

Las máscaras desechables, por ejemplo, pueden sentirse como algodón suave, pero casi todas están hechas de material no biodegradable como el polipropileno.

Además de las personas que los tiran por el inodoro, las ciudades ven el equipo de protección personal desechado en la calle. Un portavoz de la ciudad de Vancouver dice que está generando preocupaciones para los equipos que tienen que lidiar con los desechos.

Además, algo arrojado a la calle puede arrojarse a los desagües pluviales, muchos de los cuales desembocan directamente en arroyos o el océano.

El reportero de CBC Greg Rasmussen observa un montón de desechos secos no biodegradables filtrados de las aguas residuales en la planta de tratamiento de aguas residuales de la isla Annacis en Gran Vancouver. (CBC Dillon Hodgin)

Richard Thompson, profesor de biología marina en la Universidad de Plymouth en el Reino Unido, dice que la sociedad necesita entender y lidiar con lo que sucede con todos los artículos desechables después de su uso

“La persistencia de la basura es increíblemente duradera, cientos si no miles de años, y es por eso que es realmente importante que esa fase de fin de vida esté completamente pensada”, dijo.

Y señala que esta nueva corriente de desechos se está sumando al problema ya serio de los microplásticos, las pequeñas piezas de escombros que ahora se encuentran en todos los océanos.

{fat45cubreunaalcantarillaconstruidaen1852enWestminsterenLondresen2017 (Frank Augstein / The Associated Press)

“El mar está cuesta abajo desde todas partes, por lo que hay una tendencia a que los materiales se acumulen allí transportados por ríos o transportados por el viento”.

Compitiendo para hacer máscaras ecológicas

En un laboratorio de investigación de la Universidad de Columbia Británica, un grupo de científicos vio el problema y decidió que podían hacer mella en la creciente pila de desechos.

Recientemente formaron un equipo ad hoc para crear una máscara menos dañina.

“Todo esto es papel, todo fibra de madera”, dijo Orlando Rojas, profesor del Instituto de Bioproductos de UBC, señalando una variedad de materiales y prototipos de máscaras en un banco de trabajo.

El profesor Orlando Rojas del Instituto de Bioproductos de la UBC muestra un prototipo de máscara biodegradable en papel. (Dillon Hodgin / CBC)

Canadá tiene una larga historia de fabricación de productos de papel, y confía en que una vez que se encuentre la fórmula correcta, millones de productos ecológicos -máscaras amigables y otros equipos de protección se pueden producir a bajo costo.

“Las personas son muy conscientes de la sostenibilidad, por lo que esto vuela muy alto en la mente de las personas. Si combinamos ese interés con el rendimiento de la fibra de madera, es probable que tengamos un ganador aquí”, dijo Rojas.

También ayudaría a reducir la dependencia de proveedores extranjeros, un gran problema en curso, ya que la demanda de PPE supera con creces la oferta.

La clave es crear un producto de papel suave y duradero que aún pueda filtrar virus.

RELOJ | Los EPP crean un problema de desperdicio, pero los científicos canadienses están trabajando en una solución:

Todos esos guantes desechables, máscaras y toallitas que las personas son usar para protegerse contra COVID-19 está creando un problema de desperdicio, pero los científicos están trabajando en una solución hecha en Canadá. 2:04

Rojas dijo que muchos de los obstáculos técnicos iniciales ya se han resuelto, y las conversaciones con los fabricantes están en marcha.

Podría ser una propuesta a largo plazo, con personas de todo el mundo que ahora usan máscaras faciales y la preocupación por su impacto en el medio ambiente.

Una solución hecha en Canadá, con el potencial para la fabricación local también ayudaría a garantizar que el país no se quede corto nuevamente cuando se trata de suministros de equipos cruciales necesarios para combatir la pandemia, dijo Rojas.


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