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El sistema de prueba de COVID-19 ya no funciona. ¿Podría la vigilancia de las aguas residuales tapar la brecha?

Written by on January 7, 2022


El sistema de pruebas de COVID-19 se ha visto abrumado por la variante Omicron, por lo que es imposible saber cuántas personas están infectadas.

El monitoreo del nuevo coronavirus en las aguas residuales podría ayudar a llenar el vacío, dice Rob Delatolla, profesor de ingeniería civil en la Universidad de Ottawa y uno de las docenas de investigadores en Canadá que han estado desarrollando y utilizando la técnica.

“Creo que se volvió mucho más valioso”, dijo.

¿Pero cómo funciona? ¿Qué puede y no puede hacer? ¿Y cuánto puede realmente ayudar a informar la política de salud pública?

¿Por qué se usan las aguas residuales para detectar COVID-19?

Las personas infectadas eliminan el virus SARS-CoV-2 que causa la enfermedad en sus heces. Esto sucede incluso antes de la aparición de los síntomas. Las personas pueden seguir eliminando material genético del virus en forma de ARN durante varias semanas. Ese ARN puede detectarse y monitorearse en aguas residuales y usarse para detectar tendencias en la infección por COVID-19.

Bernadette Conant es directora ejecutiva de Canadian Water Network, que coordina la Coalición de aguas residuales COVID-19. Dijo que esta técnica se utilizó por primera vez en los Países Bajos a principios de la pandemia, adaptada de las utilizadas en la vigilancia de otras enfermedades, como la poliomielitis.

La coalición canadiense comenzó en abril de 2020 para ayudar a compartir conocimientos sobre la técnica, su confiabilidad y cómo podría usarse para informar a la salud pública.

¿En qué parte de Canadá se analizan las aguas residuales para detectar el virus?

Se usa en “prácticamente todas las provincias de Canadá”, dijo Conant, pero está más desarrollado en algunas áreas que en otras. La técnica se utiliza más en Ontario y Alberta, donde la vigilancia de las aguas residuales cubre el 75 % de la población. En Quebec, el programa finalizó en diciembre, ya que fue financiado por una beca de investigación que se agotó.

Se ha utilizado principalmente en áreas urbanas porque tienden a tener plantas de tratamiento de aguas residuales que toman muestras de agua regularmente para monitorear otras cosas y tienden a tener universidades con la experiencia necesaria para desarrollar y ejecutar este tipo de vigilancia.

Sin embargo, Conant dijo que los investigadores están investigando cómo aplicar la técnica en áreas sin alcantarillado.

¿Cómo funciona la técnica?

No hay un método estándar, dijo Conant, porque a menudo se desarrolla rápidamente, usando cualquier recurso disponible localmente.

Pero la mayoría de los sitios siguen un procedimiento similar:

  • Las aguas residuales se toman muestras periódicamente en un lugar determinado. Eso puede implicar recolectar un recipiente de agua en un centro de tratamiento de aguas residuales o simplemente pasar a través de un dispositivo de filtrado en un sitio como una alcantarilla.

  • La muestra se concentra; esto puede implicar eliminar el agua y mantener solo los sólidos, a los que el ARN tiende a adherirse.

  • Se extrae ARN de esa muestra.

  • Se realiza un análisis para buscar una señal de ARN de COVID-19 y medir su tamaño.

RELOJ | Una mirada al interior de la instalación de aguas residuales de Ottawa donde se recolectan muestras de COVID-19:

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Una mirada al interior de las instalaciones de aguas residuales de Ottawa donde se recogen muestras de COVID-19

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El investigador de la U of O, Robert Delatolla, explica cómo las personas con COVID-19 arrojan el virus a las aguas residuales de la ciudad. 0:36

¿Para qué sirve la técnica?

Detección precoz. Dado que incluso las personas asintomáticas y presintomáticas propagan el virus, los brotes se pueden detectar a través de las aguas residuales antes de que aparezcan en las pruebas clínicas.

Detectar brotes en ubicaciones específicas. Se ha utilizado para monitorear brotes en lugares como residencias universitarias, escuelas, prisiones y hogares de cuidado a largo plazo en todo Canadá.

Monitoreo de tendencias en poblaciones más grandes. Se ha utilizado para monitorear si los casos aumentan o disminuyen en poblaciones de hasta un millón de personas mediante muestreo en plantas de tratamiento de agua. Hasta hace poco, también podía compararse con los recuentos de casos de las pruebas clínicas. Eric Arts, profesor de microbiología en la Universidad Western en Londres, Ontario, que ha estado involucrado en el monitoreo de aguas residuales, dijo que debido a que se ha rastreado de cerca con esos otros datos, los investigadores ahora pueden proyectar a partir de los datos “con bastante precisión” la población infectada en Algunas áreas.

Medición del efecto de las intervenciones de salud pública. Los investigadores pueden ver si (o cuándo) la señal de COVID-19 de aguas residuales aumenta o disminuye después de las intervenciones, como vacunas o cierres de escuelas, incluso si los criterios de prueba han cambiado al mismo tiempo.

RELOJ | ¿Cómo ayudan las aguas residuales con la vigilancia de la COVID-19?

¿Cómo ayudan las aguas residuales a la vigilancia del COVID-19?

{1945902803}{3}594 Ottawa ha estado analizando sus aguas residuales para comprender mejor la cantidad de coronavirus que se encuentra en las aguas residuales de la ciudad. El co-investigador principal del proyecto explica cómo ayuda con la vigilancia de COVID-19. 4:19

Seguimiento del auge de nuevas variantes. Debido a que se basa en la secuenciación genética y las secuencias de las diferentes variantes son diferentes, los investigadores pueden usar las pruebas de aguas residuales para detectar nuevas variantes y, potencialmente, qué fracción de la población está infectada. En algunas áreas, pudo documentar el surgimiento de las variantes Alfa y Delta, dijo Mark Servos, Presidente de Investigación de Canadá en Protección de la Calidad del Agua en la Universidad de Waterloo, quien ha estado trabajando en el monitoreo de aguas residuales en Ontario durante casi dos años. “Y ahora, el declive de Delta, ya que Omicron se ha disparado tan rápidamente”.

¿Cuáles son sus puntos fuertes en comparación con otras medidas, como las pruebas clínicas y las hospitalizaciones?

La vigilancia de aguas residuales es independiente de la Pruebas de COVID-19, por lo que tiene el potencial de no verse influenciado por cambios “como quién se hace la prueba o si hay suficientes pruebas”, dijo Conant.

Y “todos los miembros de la comunidad” contribuyen al alcantarillado, señala Sarah Dorner, profesora de Polytechnique Montreal que ha estado involucrada en el monitoreo de aguas residuales para detectar el COVID-19.

{19}{59010190101901019} puede detectar infecciones presintomáticas, puede proporcionar una advertencia más temprana…