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El famoso telescopio de Arecibo fue el primero en enviar una señal a las civilizaciones alienígenas

Written by on November 21, 2020


Después de casi seis décadas de investigación de vanguardia, y de haber sobrevivido a huracanes y terremotos, el radiotelescopio más famoso del mundo será desmantelado. Parte de su legado es un experimento poco conocido que utilizó el telescopio para enviar un mensaje desde la Tierra a lugares donde podría haber otras civilizaciones potenciales en nuestra galaxia.

Ubicado en las tierras altas de Puerto Rico, el plato de 305 metros de diámetro de Aricebo lo convirtió en el radiotelescopio más grande del mundo, único en su diseño cuando fue construido en 1963.

A diferencia de otros radiotelescopios que están montados en enormes plataformas móviles, el plato de Arecibo se colocó en el fondo de un hueco circular natural, lo que le permitió alcanzar proporciones tan enormes. Debido a que permanece estacionario y apunta hacia arriba, utiliza la rotación de la Tierra para escanear los cielos cuando las estrellas pasan por encima.

Lamentablemente, la estructura se volvió insegura después de que los cables de soporte que sujetaban la plataforma de instrumentos de 900 toneladas soltaran este verano y otoño, enviando escombros a través del plato al suelo. El daño hace que el enorme telescopio sea demasiado peligroso para reparar, por lo que la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. Ha anunciado que la instalación se cerrará y la estructura se desmantelará.

El radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico. (Seth Shostak / SETI Institute / Associated Press)

Durante su vida, el telescopio de Arecibo realizó numerosos descubrimientos, detectando planetas en otros sistemas solares, detectando estrellas de neutrones y púlsares, y observación de nubes moleculares en otras galaxias.

Pero además de recibir señales de radio de los fenómenos astronómicos en el cosmos, también era un potente transmisor de radio, capaz de enviar rayos de radio de 2,5 megavatios que podían rebotar en los asteroides que pasaban cerca de la Tierra para obtener una idea de su forma y movimiento orbital.

Esa capacidad de transmisión también se utilizó para explorar una de las preguntas más fundamentales de la astronomía: “¿Hay alguien ahí fuera?”

En 1974, los astrónomos Frank Drake y Carl Sagan, de la Universidad de Cornell, diseñó un mensaje que codifica imágenes crudas de un ser humano, la molécula de ADN, los planetas de nuestro sistema solar y el telescopio mismo.

Una representación del mensaje digital de Arecibo (Observatorio de Arecibo / Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU.)

El telescopio gigante se utilizó para transmitir la señal a través de nuestra galaxia a un cúmulo de estrellas llamado M13 en la constelación de Hércules. El cúmulo contiene alrededor de 300.000 estrellas densamente empaquetadas, muchas de las cuales tienen al menos 12 mil millones de años. En los sistemas solares alrededor de estas viejas estrellas ciertamente ha habido tiempo, si las condiciones son las adecuadas, para que las civilizaciones inteligentes hayan evolucionado potencialmente.

El mensaje transmitido llegaría a una gran cantidad de estrellas a la vez, aumentando las posibilidades de contacto, si alguien está escuchando.

Por supuesto, nadie espera una respuesta a la señal en el corto plazo porque M13 está aproximadamente a 25.000 años luz de distancia, por lo que el mensaje tardará 25.000 años en llegar. Entonces, si alguien lo detecta, y si lo entiende, y si tiene ganas de responder, pasarán otros 25.000 años para que su señal nos llegue.

Son 50.000 años solo para decir: “Hola, ¿hay alguien ahí fuera?” y obtenga la respuesta, “Sí, ¿qué quieres?” Demuestra claramente las dificultades de comunicarse a distancias astronómicas, que fue la razón real de Drake para el ejercicio.

También desarrolló la Ecuación de Drake, que estaba destinada a calcular las probabilidades de que hubiera otra civilización inteligente en una galaxia. También fundó el Instituto SETI que se dedica a la búsqueda de señales de otras civilizaciones y utilizó el telescopio de Arecibo durante un tiempo para realizar esa búsqueda de los cielos, escuchando el tipo de señal que Aricebo emitido en 1974.

Una vista aérea muestra el telescopio esférico de apertura de quinientos metros (FAST) en el remoto Pingtang condado en la provincia de Guizhou, suroeste de China. (Liu Xu / Xinhua / Associated Press)

Los astrónomos lamentarán la pérdida del gran plato y tendrán que trasladar sus investigaciones a otras instalaciones, incluido otro plato aún más grande de diseño similar que recientemente entró en funcionamiento en China. Se llama FAST, que significa Telescopio esférico de apertura de quinientos metros. Tomará el relevo donde lo dejó Arecibo. Quizás algún día se envíe otro mensaje interestelar desde allí.

Quién sabe, quizás un día, dentro de 50 milenios, los extraterrestres que han seguido nuestra señal hasta su origen aterrizarán en Puerto Rico, mirarán ese hueco en el suelo y se preguntarán quiénes fueron esas personas que se acercaron para saludar?


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