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El apuro del pangolín: una vez codiciado, ahora temido por el coronavirus

Written by on June 15, 2020


El veterinario Mark Ofua camina a través de filas de jaulas que albergan perros ladradores y gatos callejeros en el refugio de animales que instaló en Lagos, la ciudad más grande de Nigeria, hace unos cinco años.

La facilidad con que los animales se someten a su ministerio deja en claro que es un lugar de confianza, un santuario para las almas perdidas en el reino animal.

Muchos nigerianos, que luchan con los desafíos del coronavirus, ya no pueden permitirse ni tener mascotas.

Pero el refugio no es solo para animales domésticos. Cada vez más, Ofua se encuentra rescatando animales salvajes, incluido uno de los más amenazados del mundo: el pangolín.

Uno, en particular, claramente ha capturado su corazón: un bebé que rescató de un mercado de carne de arbusto cuando tenía solo una semana de edad. Llamó al pangolín Juba.

“Ahora, sé que comprarles estos animales está mal, porque promueve el comercio”, dijo en una entrevista por Skype. “Pero imagina si Juba no fuera rescatado”.

Juba tiene ahora unos cinco meses y todavía se alimenta de una botella. Pero Ofua también lo está alentando a buscar hormigas y termitas antes de liberarlo nuevamente en la naturaleza.

Los pangolines son los culpables del brote de coronavirus

Lleva el nombre de un personaje de la película Gladiador porque está blindado como uno, dijo Ofua.

Los pangolines son mamíferos que parecen osos hormigueros pero están cubiertos de escamas hechas de queratina.

Pero esos abrigos de cota de malla no han sido suficientes para protegerlos de un voraz comercio ilegal de vida silvestre que considera que su carne se vende como un manjar en los mercados asiáticos en el extranjero, y sus escamas se venden por supuestas curas medicinales.

“En los últimos años, la demanda de pangolín se ha disparado”, dijo Ofua. “Ha dejado el papel tradicional de la carne de animales silvestres y la medicina. Ahora ha pasado a la balanza”.

VER | Veterinario y un pangolín rescatado:

El veterinario Mark Ofua, residente en Lagos, ha dedicado su carrera a rescatar animales. 1:00

Juba es un pangolín de árbol de vientre blanco originario de Nigeria. Hay ocho especies en África y Asia y todas son vulnerables o están en peligro crítico.

La atención negativa podría proteger a los pangolines

Nigeria se ha convertido en un centro mundial a la hora de traficarlos.

El Informe de delitos contra la vida silvestre de la ONU para 2020 encontró que casi el 60 por ciento de las escamas de pangolín incautadas provenían de Nigeria en 2018, en comparación con el 20 por ciento en 2015.

Profesor Olajumoke Morenikeji de la Universidad de Ibadan dijo que es “absolutamente ridículo”.

“[There is ] tanto analfabetismo en lo que respecta a las leyes ambientales, el comercio de vida silvestre, etc.”

Morenikeji es también el presidente del Gremio de Conservación de Pangolin de Nigeria. Su trabajo de defensa le ha valido el sobrenombre de Madame Pangolin, pero no le importa si la gente habla de ellos.

Un pangolín de vientre blanco que fue rescatado de los traficantes de animales locales se ve en la oficina de la Autoridad de Vida Silvestre de Uganda (UWA) en Kampala, Uganda, el 9 de abril. (Isaac Kasmani / AFP vía Getty Images)

También dijo que la prensa negativa que recibió el pangolín en los primeros días de la pandemia de coronavirus, y la especulación de que podría haber tenido un papel en su salto a los humanos, podría ayudarlos a sobrevivir. La gente le pregunta si deberían mantenerse alejados de ellos.

“Ahora sabemos que lo más probable es que no sea del pangolín. Podría ser de los murciélagos o lo que sea”, dijo Morenikeji. “Pero sabemos por la historia que hay casos en que hemos tenido enfermedades que saltan de la vida silvestre al hombre”.

“Tengo más gente escuchando lo que tengo que decir sobre la situación”, dijo. “Y les digo que no es solo el pangolín. Existe el problema de las zoonóticas si no dejas animales salvajes en la naturaleza y los traes al sistema”.

El trabajo de Olajumoke Morenikeji de la Universidad de Ibadán contra el comercio ilegal de pangolines en Nigeria le ha valido el apodo de 'Madame Pangolin'. (Enviado por Olajumoke Morenikeji)

Las primeras investigaciones sobre la fuente del brote de coronavirus se centraron en un mercado en Wuhan, China, donde se comercializaban animales vivos.

Pero todavía no hay conclusiones firmes y aún no se ha identificado una fuente zoonótica.

VER | Coronavirus: ¿De dónde vino?

Comenzó con la transmisión de animal a humano. Pero el nuevo coronavirus ahora se está extendiendo entre las personas. 0:25

En un movimiento que muchos conservacionistas esperan que sea permanente, China prohibió el consumo y el comercio de vida silvestre en febrero, después de que comenzara el brote .

Beijing también le otorgó recientemente al pangolín su mayor estado de protección y prohibió que las escamas de pangolín se usaran en medicinas tradicionales.

Kaddu Kiwe Sebunya, CEO de la African Wildlife Foundation, una organización internacional de conservación de la vida silvestre, lo llama un gran paso.

“Estamos muy contentos de que esto esté sucediendo”, dijo en una entrevista por Skype desde Kenia.

“Y sabes que no vamos a ceder. Nos gustaría ver que esto también suceda con los cuernos de rinoceronte porque realmente no tienen propiedades medicinales”.

Los cazadores furtivos aprovechan el brote de COVID-19

Es un posible rayo de esperanza para el pangolín, pero Sebunya dijo que, en general, COVID-19 ha sido una tragedia para los esfuerzos de conservación.

“En realidad, lo que estamos viendo es un aumento en la caza furtiva en todo el continente”, dijo. “Debido a que la industria del turismo colapsó de la noche a la mañana y los fondos fueron cero para la conservación”.

Sebunya dijo que el turismo representa más del 80 por ciento del dinero de conservación dirigido a la mayoría de los servicios de parques nacionales en África.

“Y entonces [anti-poaching] las patrullas son menos”, dijo.

El veterinario Mark Ofua, con sede en Lagos, ha dedicado su carrera al rescate de animales. Le está enseñando a Juba a buscar su propia comida antes de que pueda volver a ser liberado. (Presentado por Mark Ofua)

El Parque Nacional Kruger en Sudáfrica podría ser un caso atípico, ya que informó una “disminución significativa” en la caza furtiva de rinocerontes desde su encierro en abril.

Tiene una unidad anti-caza furtiva bien equipada, que incluye helicópteros y un equipo canino.

Pero es una imagen muy diferente en la vecina Zimbabwe.

El gerente de conservación de Bumi Hills, Mark Brightman, dice que los sindicatos de caza furtiva están aprovechando el bloqueo de COVID-19 en Zimbabwe para aumentar sus operaciones. (Ellen Mauro / CBC)

“Todavía tenemos los sindicatos criminales [poaching] que están funcionando, dijo Mark Brightman, gerente de conservación de Bumi Hills Anti …


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