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Descubiertas antiguas madrigueras de fósiles de gusanos depredadores gigantes

Written by on January 21, 2021


Hace millones de años, gusanos depredadores gigantes mientras un humano adulto aterrorizaba el océano. Las temibles criaturas se escondieron bajo el fondo del mar, esperando agarrar presas involuntarias con sus mandíbulas cortantes y arrastrarlas bajo tierra para ser consumidas, como lo hacen hoy, sugieren fósiles recientemente descubiertos.

Los fósiles son “muy, muy distintivos”, dijo Shahin Dashtgard, profesor de ciencias de la tierra en la Universidad Simon Fraser en Burnaby, B.C., quien fue coautor de un nuevo estudio que los describe.

“No se parecen a nada que hayamos visto antes en el récord de rock”.

La abertura de la madriguera de fósiles, a la izquierda, se compara con la abertura de una madriguera de gusanos Bobbit moderna. Los investigadores encontraron que las madrigueras fósiles y modernas eran similares. (Laboratorio de sedimentos paleoambientales / Universidad Nacional de Taiwán, Chutinun Mora)

A diferencia de los fósiles tradicionales que generalmente se forman a partir de las partes duras del cuerpo de un animal, como como sus huesos o concha, los fósiles de gusanos son “rastros fósiles” que consisten en rastros no biológicos como huellas o, en este caso, una madriguera. Los fósiles se describen en un estudio publicado esta semana en la revista Scientific Reports.

Dashtgard señaló que debido a que los gusanos tienen cuerpos blandos, rara vez se fosilizan.

“Entonces, las madrigueras que hacen es realmente el único registro que tenemos de cómo se vería el ecosistema y cuán diverso era”.

Evoque a los monstruos de la ciencia ficción

Los investigadores proponen que el gusano antiguo era similar al gusano Bobbit de hoy en día, un depredador marino que vive en mares tropicales y subtropicales en la región del Indo-Pacífico y crece hasta tres metros de largo. Se esconde en madrigueras subterráneas con solo su cabeza expuesta, golpeando y agarrando presas, como peces o mariscos, con mandíbulas afiladas como tijeras y arrastrándolas a su madriguera.

Los gusanos Bobbit se llaman así por la capacidad de cortar de sus mandíbulas, que se comparó con el corte que hizo la esposa abusada Lorena Bobbit para quitarle el pene a su marido en 1989. También se los ha comparado con los monstruos que se arrastran por la arena en la ciencia ficción mundos como Star Wars, Dune y Tremors .

Se cree que los gusanos Bobbit y sus parientes han existido durante mucho tiempo. Se han encontrado mandíbulas fósiles de lo que se cree que es el gusano Bobbit más antiguo en una formación rocosa de 400 millones de años en Ontario .

Pero debido a que son suaves, los gusanos rara vez se encuentran en el registro fósil.

Es por eso que los investigadores han comenzado a buscar rastros de fósiles de animales marinos de cuerpo blando. Ludvig Löwemark, profesor de geociencias en la Universidad Nacional de Taiwán y Masakazu Nara, profesor de ciencias biológicas en la Universidad de Kochi en Japón, dos coautores del estudio, estaban buscando rastros de fósiles de otro animal antiguo cuando se encontraron con algo inusual en una formación de arenisca de 20 millones de años en Taiwán.

Averiguar qué era se convirtió en el proyecto de Yu Yen Pan, un estudiante de maestría que trabaja con Löwemark y que ahora es estudiante de doctorado en la Universidad Simon Fraser.

Una animación muestra cómo se habría formado el rastro del fósil. (Yu Yen Pan)

Pieza clave del rompecabezas

La roca donde se encontraron originalmente los fósiles, el promontorio de Badouzi, era una antigua plataforma continental a unos 30 o 40 metros por debajo de la superficie del océano, dijo Pan. Probablemente era similar al ambiente que se encuentra hoy en la costa de Taiwán. Otra evidencia fósil muestra que probablemente se trataba de un arrecife de coral poblado por animales como rayas y otros peces, erizos de mar y crustáceos como camarones y langostas.

Los primeros fósiles eran en su mayoría fragmentos dejados por la erosión, por lo que los investigadores decidieron buscar fósiles similares en otra parte de la misma capa de roca a cierta distancia en un área llamada Yehliu Geopark.

No pasó mucho tiempo antes de que Löwemark llamara a Pan. Había encontrado un fósil completo, comenzando con un embudo en la parte superior que se estrecha a un tubo cilíndrico de unos tres centímetros de diámetro, descendiendo directamente al suelo durante 70 u 80 centímetros, antes de doblarse horizontalmente en forma de L, alcanzando una longitud total. de unos dos metros

“Estábamos muy emocionados”, recuerda Pan. “Esto realmente podría ayudarnos a conectar el rompecabezas y hacer que la historia sea más completa”.

La parte superior de la madriguera fósil , visto de lado, tiene forma de embudo, con líneas plumosas debido a la alteración del suelo que se cree que es causada por el gusano que empuja a la presa hacia la madriguera. (Laboratorio de sedimentos paleoambientales / Universidad Nacional de Taiwán)

En total, los investigadores encontraron 319 especímenes fósiles en los dos sitios. Un análisis químico de los fósiles encontró que tenían un alto contenido de hierro, que es típico de las madrigueras hechas por animales de cuerpo blando. Eso es porque tienden a estabilizar sus madrigueras con moco que atrae a los microbios que enriquecen el sedimento con hierro.

El hecho de que el túnel tenía forma de L también sugirió que fue hecho por un animal de cuerpo blando, ya que estos animales no pueden cavar demasiado profundo antes de que el suelo se vuelva demasiado duro y compactado para que puedan continuar. y necesitan comenzar a excavar horizontalmente.

Las madrigueras eran diferentes en tamaño y forma de las madrigueras hechas de otros animales, como anguilas o navajas.

Pero cuando los investigadores compararon las madrigueras fósiles con las madrigueras de los gusanos Bobbit modernos, que habitan en ecosistemas modernos no muy diferentes de aquellos en los que se encontró el fósil, parecieron muy similares.

Dashtgard sugiere que eso significa que los gusanos han estado viviendo en un entorno similar durante bastante tiempo, unos 20 millones de años.

'Huella plumosa' de Taiwán

Los investigadores nombraron a su nuevo fósil Pennichnus formosae . La primera parte del nombre se refiere a la plumosa (“ penna ” en latín) “huella” (“ ichnus ” en latín) dejada en el “embudo” superior de la madriguera por la forma en que se alteraban los sedimentos cuando el animal tiraba de su presa al interior. “ Formosae ” después de Formosa, un antiguo nombre de Taiwán, honra el lugar donde fue encontrado,

Pan dijo que el fósil es notable porque proporciona pistas sobre el comportamiento de caza de un invertebrado antiguo, algo eso es bastante raro.

Los coautores del estudio incluyeron, desde la izquierda, Shahin Dashtgard, Ludvig Lowemark, Yu Yen Pan y Masakazu Nara, de pie a la derecha. (Laboratorio de sedimentos paleoambientales / Universidad Nacional de Taiwán)

David Rudkin fue uno de los investigadores que estudió los fósiles de la mandíbula del gusano Bobbit de Ontario, pero no participó en el …


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