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¿Cuándo se volverá verde el acero? ¿Cómo B.C. El carbón es una de las industrias con mayores emisiones del mundo.

Written by on November 12, 2021


Nuestro planeta está cambiando. Nuestro periodismo también. Esta historia es parte de una iniciativa de CBC News titulada “Nuestro planeta cambiante” para mostrar y explicar los efectos del cambio climático y lo que se está haciendo al respecto.


Las llamadas de la COP26 han sido claras: el mundo debe dejar de quemar carbón si espera evitar un aumento catastrófico de la temperatura global.

Entonces, ¿por qué la Columbia Británica sigue siendo el líder canadiense en la extracción y exportación de carbón? La respuesta: la demanda mundial de acero sigue siendo altísima.

El noventa y cinco por ciento de B.C. el carbón es metalúrgico en lugar de térmico. El carbón térmico se utiliza para producir vapor que produce electricidad. El carbón metalúrgico, o carbón coquizable, se extrae para producir el carbono utilizado en la fabricación de acero y se envía principalmente a países asiáticos con ese fin.

En países en desarrollo como China e India, donde la infraestructura como ferrocarriles, carreteras, puentes y edificios se está construyendo en masa, el acero es crucial para un crecimiento continuo.

Pero solo porque B.C. no produce ni exporta carbón térmico, que es casi universalmente difamado por sus altas emisiones, no significa que no estemos contribuyendo a una gran cantidad de emisiones de carbono.

Según la organización de investigación Net Zero Steel, se estima que el siete por ciento de todas las emisiones globales de gases de efecto invernadero provienen de la fabricación de acero.

¿Cómo es B.C. ¿Se utiliza carbón?

Para fabricar acero, se debe eliminar el oxígeno del óxido de hierro. Para hacer eso, se requiere un combustible llamado coque, y se obtiene calentando carbón metalúrgico en un alto horno. La reducción del mineral de hierro y el posterior proceso de fundición son, con mucho, los aspectos más intensivos en carbono de la fabricación de acero.

Según la descripción general de la industria del carbón de la provincia para 2020, se esperaba que los volúmenes de producción fueran de 25,1 millones de toneladas en 2020, frente a los 30 millones de toneladas en 2019.

El carbón es fácilmente el más valioso producto extraído, con ventas cercanas a los $ 4 mil millones.

En 2019, B.C. el carbón representó el 48 por ciento de toda la producción canadiense. El gobierno provincial dice que la producción de carbón emplea a miles de personas, principalmente en Elk Valley en el sureste de B.C. y en la región noreste de la provincia cerca de Tumbler Ridge.

Una operación de extracción de carbón en Sparwood, BC, en una foto de archivo de noviembre de 2016. La industria del carbón metalúrgico de BC impulsa la producción de acero. (Jeff McIntosh / The Canadian Press)

La producción de acero puede ser más limpia

Los expertos dicen que hay varias formas de reducir emisiones de la fabricación de acero, pero quizás la posibilidad más prometedora es la idea de eliminar por completo el carbón metalúrgico del proceso.

En su lugar, se puede usar hidrógeno limpio para eliminar el oxígeno del mineral de hierro.

“Es bastante factible que a partir de, digamos, dentro de cinco años, todas las nuevas plantas de acero estén utilizando alguna versión de esta tecnología”, dijo Chris Bataille, profesor adjunto de la Universidad Simon Fraser y autor principal de United Panel Intergubernamental de Naciones sobre Cambio Climático.

“Ni siquiera se trata de cuánto carbón hay … Con el tiempo, si nos tomamos en serio la descarbonización de la industria del acero, no habrá demanda de carbón”.

La industria de fabricación de acero verde está más adelantada en Suecia, donde dos instalaciones, Hybrit y H2 Green Steel, dicen que están a solo unos años de la producción comercial.

El profesor adjunto de SFU y autor principal del IPCC, Chris Bataille, ha estado estudiando cómo reducir las emisiones en las industrias pesadas durante los últimos cinco años. (Youtube)

Bataille, que ha estado estudiando cómo eliminar las emisiones de las industrias pesadas durante los últimos cinco años, cree que el carbón metalúrgico tiene un máximo de otros 30 años de utilidad en la producción de acero.

Pero no todos están de acuerdo.

El caso a favor de más carbón

Si el cambio hacia la producción de acero verde se produjera rápidamente, indudablemente dejaría obsoleta la industria del carbón de Columbia Británica. Pero la transición llevará tiempo.

El gigante minero Teck Resources, que administra las cuatro minas de carbón en el sureste de B.C., dice que tres de ellas tienen reservas que podrían durar más de 28 años, y que la operación Greenhills contiene suficiente para mantener 47 años más de minería.

Teck dice que obtuvo el 35 por ciento de sus ingresos de casi $ 4 mil millones en 2020 de la minería del carbón.

“El acero y el carbón siderúrgico son necesarios para construir la infraestructura necesaria para la transición a una economía baja en carbono, incluidos los sistemas de energía renovable”, escribió la empresa en un comunicado.

“Nuestro análisis sugiere que en múltiples escenarios climáticos … la demanda de carbón siderúrgico transportado por el mar seguirá siendo sólida hasta 2050”.

Escasez de hidrógeno limpio

Si bien podría Parece obvio que las potencias de la industria están buscando seguir generando ganancias a partir del carbón, también existen otros obstáculos en el camino del acero verde.

Está el problema de una escasez limpia de hidrógeno. Bataille dice que eso se debe a que aún no existe una amplia demanda y que los fabricantes eventualmente producirán la suya propia.

Pero John Steen, profesor asociado y erudito distinguido en futuros de minería global en UBC, sostiene que el hidrógeno limpio es mucho más caro que el hidrógeno producido con gas natural. Le preocupa que la producción simplemente no se mantenga al día con la magnitud de la necesidad de energía renovable.

“El hidrógeno no es una fórmula mágica, así que estamos atrapados en un verdadero problema”, dijo Steen, quien ha realizado colaboraciones de investigación con compañías mineras como Teck y Rio Tinto.

Él piensa que la idea de la producción de acero sin carbón a gran escala aún está a décadas de distancia debido a la demanda de acero, la lenta adopción de prácticas ecológicas y la escasez de suministro de hidrógeno.

John Steen es profesor asociado en UBC y director de la Iniciativa de Investigación Bradshaw en Minerales y Minería. (John Steen / UBC)

“La respuesta simple es: prohibamos todo el carbón. ¿Y con qué lo reemplazaría? ¿Dónde están estos miles de millones? de toneladas de acero que van a salir? ” él dijo.

Steen señala que incluso la infraestructura necesaria para reducir las emisiones, como turbinas de viento, paneles solares y coches eléctricos, requieren acero. Y si las ciudades bajas son víctimas del aumento del nivel del mar, dice que necesitaremos aún más acero para defender esas ciudades o reubicarlas.

Y entonces nos quedamos con el mismo enigma al que nos enfrentamos en casi todos los debates sobre recursos naturales y soluciones climáticas.

En la producción de acero limpio impulsado por hidrógeno, hay un …