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Con la ayuda de los ciudadanos, los investigadores de Montreal están rastreando los árboles en los patios traseros de las personas.

Written by on August 30, 2021


Hace dos años, Donna Varrica no habría podido decirte qué tipo de árboles había en su tierra.

Había adquirido algunos conocimientos de pasada de sus vecinos, pero sólo recientemente llegó a conocer sus árboles más íntimamente.

“Tenemos tres arces gigantes”, dijo Varrica en su patio trasero en el extremo oeste de Montreal. “Y una ceniza gigantesca en el frente”.

Resulta, explicó, que hay muchos tipos de arces. Arces noruegos, arces plateados y, el más famoso, el arce azucarero. Los suyos, lamentablemente, no son del tipo de azúcar.

Varrica no estudió biología vegetal ni se interesó mucho en los cursos de ciencias de la escuela secundaria. Pero cuando comenzó a pasar más tiempo al aire libre el verano pasado, fue el momento perfecto para que el equipo de investigación de Carly Ziter llamara a la puerta.

Ziter es profesor asistente de biología en la Universidad de Concordia. Ella y su equipo están documentando árboles en terrenos privados en Montreal. En este momento, se está enfocando en recopilar información en Notre-Dame-de-Grâce, pero la esperanza es expandir el proyecto por toda la ciudad.

Los árboles sirven para todo tipo de propósitos, explicó Ziter. Reducen las temperaturas durante las olas de calor, reducen las inundaciones y pueden mejorar la salud mental.

“No sabemos casi nada sobre árboles en terrenos privados”, dijo. “Investigadores como nosotros, realmente estamos trabajando con la mitad de un conjunto de datos”.

Dijo que la ciudad puede, mediante una plantación cuidadosa, maximizar los beneficios que brindan los árboles urbanos. Pero primero necesitamos saber más sobre lo que está creciendo actualmente.

La ciudad solo rastrea árboles en terrenos públicos, por lo que depende de investigadores como Ziter averiguar qué está creciendo en propiedades privadas.

Al principio, el plan de Ziter era que los estudiantes fueran de puerta en puerta para recopilar datos ellos mismos. Pero, con una pandemia mundial en pleno apogeo, se dio cuenta de que quizás este no sea el camino más seguro a seguir.

Como parte del proyecto de investigación, Donna Varrica midió el tronco de su árbol con una cuerda. Luego tomó esa longitud, junto con otros datos, y la envió de vuelta al equipo de Carly Ziter. (Eric Dicaire / CBC)

Rápidamente pasó a un modelo de ciencia ciudadana, lo que ayudó a los propietarios a recopilar sus propios datos de árboles y enviarlos a la equipo de documentación. Se invita a los participantes a tomar una foto del árbol, medir su ancho y alto y describir su ubicación en relación con otra vegetación en el patio.

Para Varrica, esta fue una oportunidad de actuar de acuerdo con sus propios valores ambientales.

“Siempre escuchas que los árboles son los pulmones del mundo”, dijo. “Para mí era importante interactuar con el medio ambiente que me rodeaba”.

Una ola de científicos ciudadanos

La incursión de Varrica en el seguimiento de árboles la coloca entre un movimiento de científicos ciudadanos en Quebec. Estos individuos no son expertos ambientales de oficio. Más bien, están vinculados a través de un interés compartido en proteger su medio ambiente.

Tal fue el caso de Claire Sirois, quien ha vivido en el municipio boscoso de Val-Des-Monts, en el oeste de Quebec, durante 20 años.

La biodiversidad en su área se ha degradado notablemente a lo largo de los años, dijo. Las moscas dragón se han convertido en una rareza y hay menos ranas de las que solía haber.

“Quería hacer algo”, dijo.

Se unió a un programa adopt-a-lake dirigido por Sebastien Sauvé, profesor de química ambiental en la Université de Montréal.

A través de este programa, Sirois aprendió más sobre cómo monitorear y mantener su lago. Parte de su trabajo es estar atento a las algas verdiazules, un fenómeno natural con efectos secundarios potencialmente tóxicos.

VER | La bióloga Beatrix Beisner describe cómo se forman las algas en los lagos:

¿Cuántas algas tóxicas hay en los lagos de Quebec?

Beatrix Beisner, un biólogo de la UQAM, dice que hay guías disponibles para ayudar a los ciudadanos a detectar floraciones tóxicas en el agua. 4:08

Para ayudar a prevenir la contaminación extranjera de sus lagos, Sirois pide a los propietarios de barcos que se laven los cascos. De lo contrario, explicó, podrían transportar sustancias no deseadas de un lago a otro.

Simplemente hay demasiados lagos en la provincia para que los científicos los monitoreen constantemente por sí mismos.

Esta es la razón por la que algunos miembros del programa adopt-a-lake envían muestras ellos mismos. Sauvé dice que casi 100 personas lo han hecho desde que comenzó el programa hace dos años, aunque algunos son participantes habituales.

El desafío con los ciudadanos que recolectan sus propias muestras, por supuesto, es asegurarse de que lo estén haciendo con precisión. Algunos miembros de la comunidad científica dudan del rigor de estos datos.

“Según algunas de las investigaciones que hemos visto, el muestreo de ciudadanos dedicados es casi tan bueno como tener técnicos en el campo”, dijo Sauvé.

Uno de los desafíos, sin embargo, es asegurarse de que las personas tengan instrucciones precisas.

Cassandra Quirion Belisle es voluntaria en Poly-Mer, una ONG con sede en Montreal que se centra en la lucha contra los microplásticos en el río St. Lawrence.

En este momento, su organización está probando una red para capturar microplásticos. El objetivo es ponerlo en manos de los ciudadanos río arriba y río abajo, para que puedan rastrear la presencia de plásticos en el agua.

El trabajo de Cassandra es asegurarse de que los ciudadanos sepan cómo usar la red correctamente. Los usuarios cuelgan la red de su canoa o kayak y la arrastran por el agua. Luego miden lo que capturaron, lo documentan y lo envían a Poly-Mer para agregarlo a sus datos. También usan un dispositivo GPS para mapear dónde recolectaron sus microplásticos.

Con suerte, si recopilan suficientes datos, pueden convencer a los responsables de la toma de decisiones para que rastreen y reduzcan la prevalencia de los microplásticos.

Varrica reflexiona sobre su relación con la naturaleza. Creció en Montréal-Nord y recuerda la escasez de árboles en la zona.

“Tenía muy poca conexión con la naturaleza”, dijo.

Pero, desde que se mudó a NDG, participó en el proyecto de seguimiento de árboles y aprendió sobre su entorno inmediato, se siente más conectada que nunca.